Curiosidades

Una expedición a la Antártida buscará lo que vivió bajo la plataforma de hielo de Larsen C.

febrero 11, 2019
Patricia

author:

Una expedición a la Antártida buscará lo que vivió bajo la plataforma de hielo de Larsen C.

Tal vez la cuarta vez sea la vencida. El 9 de febrero, un equipo internacional de científicos se embarca en otra misión para buscar la vida marina que alguna vez pudo haber vivido a la sombra de un iceberg gigante (SN Online: 10/13/17). Los científicos, dirigidos por investigadores del Instituto Alfred Wegener de Bremerhaven, Alemania, se dirigen a la plataforma de hielo Larsen C en la Península Antártica, donde un iceberg del tamaño de Delaware se desprendió hace año y medio.

Tres expediciones anteriores han puesto rumbo a la plataforma de hielo desde la gran ruptura de julio de 2017 (SN: 8/5/17, p. 6). Para llegar al sitio, los barcos deben navegar a través del hielo marino a la deriva en el Mar de Weddell, que se encuentra entre la Península Antártica y el continente principal. Hay un estrecho margen de tiempo cuando el hielo marino está en su punto más bajo: justo después del pleno verano del hemisferio sur, de febrero a marzo.

Pero el buen momento no es una garantía de éxito. Dos misiones anteriores, una expedición dirigida por el Servicio de Estudios Antárticos Británicos en febrero de 2018 y una misión del Instituto de Investigación Polar de Corea en marzo de 2018, fueron obstaculizadas por el espeso hielo marino que bloqueaba su camino a través del Mar de Weddell (SN Online: 3/3/18). Un tercero, dirigido por científicos del Scott Polar Research Institute de Cambridge, Inglaterra, llegó a la plataforma a finales de enero de 2019, pero los fuertes vientos y los peligrosos témpanos de hielo obligaron al equipo a centrarse en su misión principal (y aún en curso): encontrar el barco Endurance del explorador polar Ernest Shackleton, que se hundió en el mar de Weddell en 1915.

Este último equipo viajará a bordo del rompehielos Polarstern del Instituto Alfred Wegener, el barco más poderoso que ha hecho el intento. El casco reforzado de Polarstern significa que el barco puede resistir mayores golpes del hielo marino, y puede permanecer más tiempo en la zona hasta que las aguas empiecen a congelarse, aproximadamente a finales de marzo.

Además, el brote que se separó del Larsen C, ahora apodado A68, también se ha apartado del camino, exponiendo completamente el fondo marino que una vez fue la sombra. Esto también reduce los riesgos: Con el iceberg todavía cerca, las expediciones del año pasado corrían el riesgo de ser aplastadas por él, o de ser sacudidas por las grandes olas generadas por la caída de trozos de hielo.

“Estoy seguro de que si alguien va a llegar allí, será esta misión”, dice Huw Griffiths, biólogo marino del British Antarctic Survey en Cambridge, Inglaterra, quien dirigirá la parte de biología marina de la expedición.

Science News habló con Griffiths sobre lo que espera encontrar al acecho en el fondo marino. Sus respuestas han sido editadas para mayor extensión y claridad.

SN: ¿Qué tipo de equipo utilizará para estudiar el fondo marino?

Griffiths: Sonar para estudiar la forma del fondo marino y un sistema de cámaras remolcadas para poder ver el fondo del mar. Esto nos permite saber qué desplegar y dónde desplegarlo, por ejemplo, para evitar las rocas. Básicamente, es para minimizar los daños al fondo marino o al equipo. Y después, podemos estudiar las imágenes para contar animales por metro cuadrado en el fondo marino.

SN: ¿Cómo se recolectarán las muestras de vida en el fondo marino?

Griffiths: Estamos desplegando dos tipos de redes: un trineo epibentónico, que es como dos redes en un gran trineo metálico[que] se desliza a lo largo del fondo marino y desplaza a los animales que entran en las redes; y una red de arrastre Agassiz, que es una red de pesca con armazón metálico que se arrastra a lo largo del fondo marino.

También queremos entender el entorno físico, ya que la geología de fondo, la oceanografía y la química nos ayudan a entender por qué estamos encontrando lo que encontramos.

SN: ¿Qué tipo de cosas necesita recolectar para entender ese ambiente?

Griffiths: Muestras de agua para temperatura, salinidad y gases disueltos, por supuesto. Geoquímica en muestras de sedimentos, para ver qué tipo de contenido de alimentos pueden contener. También queremos saber el tamaño de los granos de sedimento en el fondo marino. Algunos animales dependen del barro frente a la arena frente a la grava. Los animales que se alimentan con filtros, como las esponjas, podrían estar obstruidos por demasiado sedimento fino.

SN: En un ambiente de hielo, ¿qué tipo de alimentos había disponibles?

Griffiths: Había cientos de metros de hielo bloqueando la luz, así que no había floraciones de fitoplancton en el agua, lo que también significa que no había zooplancton alimentándose de ellos. Como no llueve comida a través del agua, los animales que no se mueven, sino que se sientan en el fondo del mar, pueden tener que esperar a que la comida sea arrastrada de lado por las corrientes. Así que el área que estaba bajo el iceberg y justo al lado del glaciar no está completamente aislada de las fuentes de alimento en el océano, pero la comida que llega allí puede no llegar muy rápidamente. Y el lugar en el que estás sentado en la corriente determina la cantidad de comida que obtienes. Esos animales tendrían que ser capaces de sobrevivir décadas sin comida, tal vez.

SN: Eso suena sombrío.

Griffiths: También puede haber algunos que pueden levantarse y moverse, como los cerdos marinos. Parecen cerditos gordos, pero en realidad son invertebrados, pepinos de mar móviles que pueden ir aspirando el sedimento en busca de alimento. A ese tipo de animal probablemente le iría muy bien. Las cosas que no se mueven mucho, como las esponjas, los corales o las anémonas de mar, tendrían que ser capaces de hacer frente a los bajos o esporádicos aportes de alimentos.

SN: ¿Espera encontrar alguna otra forma de vida potencial?

Griffiths: Sabemos que el metano puede filtrarse desde debajo de estas plataformas de hielo, y hay un ecosistema de animales que podrían estar asociados con ellas. Hay algunas pruebas en Larsen A y B de que podría haber habido tales ambientes (quimiosintéticos) antes de que se rompieran los icebergs, pero nadie los vio vivos. Vimos conchas de almejas que normalmente se encuentran en estos ambientes. Pero una vez que la plataforma se aparta del camino, el metano en el agua se escapa y se diluye demasiado[para mantener ese ecosistema].

SN: Ya ha pasado un año y medio desde que se rompió el iceberg de Larsen C. ¿Le preocupa que el ecosistema que estaba bajo el hielo ya haya cambiado drásticamente?

Griffiths: [No, porque] durante los primeros seis meses a casi un año, este iceberg no se movió tanto. Esencialmente estaba allí, con una pequeña grieta entre él y la plataforma de hielo. No fue hasta hace unos meses que realmente se estaba alejando. Pero toda el área sobre la que se sentó ahora está completamente despejada, así que podemos[empezar a] esperar algunas diferencias.

SN: ¿Cómo podrá distinguir a los posibles intrusos de los residentes originales?

Griffiths: Probablemente ya existe una diferencia en el plancton, pero en términos de los animales más grandes en el fondo del mar y especialmente los rastreadores o los que se desarrollan en el lugar a partir de las larvas, debería ser fácil distinguir cuáles son los juveniles y los recién llegados. Muchos de estos animales antárticos pueden tardar entre 50 y 100 años en crecer. Algunas esponjas pueden tener hasta 1.000 años de antigüedad.

SN: ¿Qué crees que hay ahí abajo?

Griffiths: Hasta que lleguemos allí, es una buena suposición. Todo lo que sabemos de este entorno es que un puñado de agujeros se perforan a través de una plataforma de hielo. Es todo un entorno del que no sabemos nada. Hay unas fotos tentadoras de algo que vive allí. Por eso necesitamos aprovechar oportunidades como ésta.

Leave a comment

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *