Curiosidades

Una colisión con una roca espacial puede explicar cómo nació este exoplaneta.

febrero 6, 2019
Patricia

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Una colisión con una roca espacial puede explicar cómo nació este exoplaneta.

Las colisiones cataclísmicas entre rocas espaciales han ayudado a explicar algunos de los mayores misterios del sistema solar, desde cómo se formó la luna hasta cómo Urano consiguió su rotación sesgada. Pero la evidencia convincente de que tales eventos ocurran fuera del sistema solar es escasa.

Ahora los científicos piensan que han encontrado el primer ejemplo conocido de una colisión casi frontal entre dos mundos masivos en otro sistema planetario, a unos 2.000 años luz de la Tierra.

El descubrimiento fortuito se produjo mientras los investigadores observaban Kepler 107, una estrella similar al sol con cuatro planetas en órbita descritos por primera vez en 2014, para determinar la masa de cada planeta. Sorprendentemente, los dos planetas más recónditos de la estrella, cada uno de aproximadamente 1,5 veces el tamaño de la Tierra, tienen masas dramáticamente diferentes, informa el equipo el 4 de febrero en Nature Astronomy. El análisis de la masa y el tamaño de cada planeta reveló que el Kepler 107c es aproximadamente el doble de denso que el Kepler 107b. Ese hallazgo sugiere que el Kepler 107c tiene un gran núcleo rico en hierro, similar al planeta más recóndito del sistema solar, Mercurio, dicen los científicos.

La teoría sugiere que los planetas típicamente se forman a partir de la acumulación de gas y polvo que giran alrededor de una estrella joven. Planetas más densos y rocosos deberían formarse más cerca de la estrella porque los elementos más pesados como el hierro no se disipan tan fácilmente como los elementos más ligeros como el hidrógeno y el helio. Kepler 107c, sin embargo, no encaja en ese escenario. “Está más lejos de su estrella[que Kepler 107b], pero es más masiva”, dice Eric López, astrofísico del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Es un poco raro.”

López y sus colegas consideraron varias explicaciones posibles, incluyendo que el Kepler 107c se formara más cerca de su estrella y luego emigrara. Pero sólo una explicación dio como resultado que el Kepler 107c fuera más masivo que el Kepler 107b: una colisión gigantesca entre dos mundos, cada uno con una masa 10 veces superior a la de la Tierra.

“Esperamos que los impactos ocurran, pero no tenemos ni idea de lo comunes que pueden ser fuera del sistema solar”, dice López.

Simulaciones computarizadas de la colisión de dos grandes mundos rocosos, cada uno con un núcleo de hierro que compone el 30 por ciento de su masa, produjeron un solo planeta cuya masa es de casi el 70 por ciento de hierro, posiblemente similar a Kepler 107c. La mayoría del material restante se vaporizó durante la colisión, sugieren las simulaciones.

“Desde el punto de vista de la formación de planetas, esto es realmente interesante porque muestra que en estos sistemas[planetarios] los impactos marcan la diferencia”, dice Cayman Unterborn, exogeólogo de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe.

Pero Unterborn todavía se pregunta si el estudio presenta un ejemplo inequívoco de un exoplaneta formado por una colisión, especialmente porque el estudio extrapola el manto y las estructuras del núcleo de Kepler 107c a partir de su densidad.

“Al tener la densidad de un planeta, se puede saber si es rocoso, acuoso o gaseoso”, dice Unterborn. “Pero, en realidad, obtener el tamaño del manto en comparación con el núcleo es un poco difícil, porque hay muchas maneras en que un planeta podría estructurarse y seguir teniendo la misma densidad, dice. Pero Unterborn dice que espera que el estudio “estimule un debate saludable sobre los orígenes de los planetas que son un poco raros”.

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