Curiosidades

Un nuevo y colorido mapa galáctico muestra extrañas cadenas de estrellas

agosto 29, 2019
Patricia

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Un nuevo y colorido mapa galáctico muestra extrañas cadenas de estrellas

Puede parecer una pintura de Jackson Pollock, pero este colorido lío es en realidad un nuevo mapa de la Vía Láctea, con puntos y líneas de diferentes colores que representan grupos de estrellas que nacieron juntas. Recopilado a partir del censo galáctico de Gaia publicado el año pasado, esta nueva visión revela que las estrellas tienden a colgar en enormes «cuerdas» con sus hermanos, mucho después de nacer.

El pasado mes de abril, la segunda publicación de datos más importante de la nave espacial Gaia de la ESA trazó un mapa de las posiciones y movimientos de 1.700 millones de estrellas dentro y cerca de la Vía Láctea. Desde entonces, este invaluable recurso ha ayudado a los astrónomos a hacer nuevos e increíbles descubrimientos. Esto incluye la localización de un baby boom estelar durante el cual nació la mitad de las estrellas de la galaxia, el estrechamiento del sistema doméstico del cometa interestelar Oumuamua, la observación de las cicatrices de una colisión con una galaxia fantasma, e incluso el cálculo de la masa de toda la propia Vía Láctea.

Ahora, los investigadores de la Western Washington University han hecho un nuevo descubrimiento en los datos. Al examinar los movimientos de las estrellas en el amplio catálogo, el equipo pudo determinar los grupos que se formaron en el mismo lugar en momentos similares.

«Para identificar qué estrellas se formaron juntas, buscamos estrellas que se muevan de manera similar, ya que todas las estrellas que se formaron dentro de la misma nube o cúmulo se moverían de manera similar», dice Marina Kounkel, autora principal del estudio. «Sabíamos de algunos de esos grupos estelares’co-movibles’ cerca del sistema solar, pero Gaia nos permitió explorar la Vía Láctea en gran detalle a distancias mucho mayores, revelando muchos más de esos grupos».

Usando los datos de Gaia, los investigadores pudieron identificar casi 2,000 nuevos grupos de estrellas moviéndose juntas, a una distancia de cerca de 3,000 años-luz de la Tierra. Pero lo que realmente les sorprendió fue el hecho de que muchas de estas estrellas parecían aglomerarse en cuerdas y permanecer así durante un tiempo increíble.

«Alrededor de la mitad de estas estrellas se encuentran en largas configuraciones en forma de cuerdas que reflejan características presentes dentro de sus nubes gigantescas de nacimiento», dice Kounkel. «En general, pensábamos que las estrellas jóvenes abandonarían sus lugares de nacimiento unos pocos millones de años después de su formación, perdiendo completamente los lazos con su familia original, pero parece que las estrellas pueden permanecer cerca de sus hermanos durante unos pocos miles de millones de años».

Curiosamente, las cuerdas de las estrellas más jóvenes -esas gallinas de menos de 100 millones de años- parecen estirarse perpendicularmente a los brazos en espiral de la galaxia. Las cuerdas de las estrellas más antiguas, mientras tanto, parecen alinearse con los brazos en espiral. Los investigadores sugieren que esto puede ser una parte natural de los ciclos de vida de las estructuras. El estudio de las cuerdas más antiguas también podría ayudar a los astrónomos a descubrir cuán estable es la estructura del brazo espiral de la galaxia.

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