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Por qué es clave identificar a los niños preescolares con ansiedad y depresión

marzo 18, 2019
Patricia

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Por qué es clave identificar a los niños preescolares con ansiedad y depresión

La tarea fue diseñada para asustar a los niños. Uno por uno, los adultos guiaron a los niños, de 3 a 7 años de edad, a una habitación poco iluminada que contenía un misterioso montículo cubierto. Para crear expectativa, los adultos entonaron: «Tengo algo que mostrarte», o «Vamos a callarnos para que no se despierte». El adulto entonces descubrió el montículo -que resultó ser un terrario- y sacó una serpiente de plástico de aspecto realista.

A lo largo de los 90 segundos de la configuración, cada niño llevaba un pequeño sensor de movimiento colocado en su cinturón. Esos sensores miden los movimientos del niño, por ejemplo, cuando se aceleran o giran, a 100 veces por segundo. Los investigadores querían ver si los movimientos durante una situación de miedo diferían entre los niños diagnosticados con depresión o ansiedad y los niños sin tal diagnóstico. Resulta que lo hicieron. Los niños con diagnóstico se alejan más de la amenaza percibida – el terrario cubierto – que los niños sin diagnóstico.

De hecho, los sensores podrían identificar a los niños muy pequeños que tienen depresión o ansiedad alrededor del 80 por ciento de las veces, informan los investigadores el 16 de enero en PLOS One. Tal herramienta podría ser útil porque, aun cuando se ha aceptado ampliamente que los niños de hasta 3 años de edad pueden sufrir de trastornos de salud mental, el diagnóstico sigue siendo difícil. Estos niños a menudo escapan a la atención porque guardan sus emociones en su interior.

Sin embargo, cada vez está más claro que estos niños están en riesgo de tener problemas de salud mental y física más adelante en la vida, dice Lisabeth DiLalla, psicóloga del desarrollo de la Facultad de medicina de la Universidad del Sur de Illinois en Carbondale. «La pregunta es:’¿Podemos darle la vuelta a eso?'»

Tal vez, dice Joan Luby, psiquiatra de la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington en St. La investigación de Luby ha demostrado que tratar a los niños preescolares con depresión ayuda a los jóvenes a sentir alegría de nuevo, al menos a corto plazo. «Cuando se identifica a los niños pequeños a una edad temprana» como necesitados de ayuda, Luby dice, «se les puede tratar mejor.»

Inicio temprano
Pocos expertos creían que los niños pequeños eran capaces de experimentar depresión o ansiedad hasta 1980, cuando los investigadores descubrieron que niños de tan sólo 7 años podían deprimirse. En la década de 1990, estaba claro que la depresión y la ansiedad podían comenzar en niños tan pequeños como de 3 años de edad. Pero para muchos niños, los síntomas de la depresión se manifiestan en formas aparentemente no relacionadas, como la agresión, la dificultad para comer o la hiperactividad. Como resultado, estos llamados «trastornos de interiorización» tienen más probabilidades de no ser diagnosticados en la juventud.

Aunque las estimaciones varían ampliamente, se cree que entre el 10 y el 20 por ciento de los niños en edad preescolar y de kindergarten sufren de un trastorno de ansiedad y alrededor del 2 por ciento de depresión, y algunos incluso expresan sentimientos suicidas. Las tasas reales, sin embargo, son probablemente más altas. Debido a que los niños menores de 8 años no pueden articular sus propios sentimientos, los médicos deben confiar en los relatos de los cuidadores sobre el comportamiento de un niño. Pero los niños con ansiedad o depresión a menudo son tan callados y discretos que los cuidadores y maestros pasan por alto sus dificultades.

Estos niños «no son las ruedas chirriantes», dice Ellen McGinnis, psicóloga clínica del Centro Médico de la Universidad de Vermont en Burlington.

Ella y otras personas han centrado su investigación en encontrar maneras objetivas de identificar a los niños con estas afecciones. Esta investigación puede ser laboriosa y llevar mucho tiempo. Como estudiante graduado, McGinnis grabó a los niños durante la serpiente u otras tareas similares que provocan ansiedad. Múltiples asistentes de investigación evaluarían entonces esos videos para medir las reacciones de los niños. A McGinnis le tomó dos años evaluar a 10 niños. «Yo estaba como,’Esto es ridículo'», recuerda.

Así que se asoció con su esposo, el ingeniero biomédico de UVM Ryan McGinnis, para encontrar una manera más rápida y mejor de identificar a los niños con depresión o ansiedad. El resultado: La combinación del clásico test de ansiedad de serpiente con un sensor de movimiento disponible en el mercado.

De los 63 niños reclutados para la prueba, 21 habían sido diagnosticados con ansiedad o depresión después de una entrevista de 90 minutos entre un médico capacitado y un cuidador – el estándar de oro actual para la evaluación, dice Ellen McGinnis.

En la prueba de la serpiente, los investigadores encontraron que los momentos más reveladores recogidos por los sensores provenían de los aproximadamente 20 segundos de anticipación que precedieron a la revelación. Cuando se enfrentan al terrario cubierto, los niños con ansiedad o depresión giran sus cuerpos hasta 180 grados en dirección opuesta al objeto que da miedo. «Los niños que tenían un diagnóstico se alejaban más de esta situación potencialmente amenazante que los niños que no lo tenían», dice Ryan McGinnis.

Le sorprendió que, después de la gran revelación, los sensores no detectaran diferencias entre niños con y sin diagnóstico. «Me sorprendió cuántos niños estaban súper emocionados por ver la serpiente», dice Ryan McGinnis.

Los investigadores pudieron usar los datos de los sensores para marcar correctamente a 14 de los 21 niños. La tasa de falsos positivos también fue baja, ya que los sensores clasificaron a sólo cinco niños sin diagnóstico clínico como niños con depresión o ansiedad.

Eso no es el estándar de oro, dicen los investigadores, pero es mejor que un cuestionario ampliamente usado en el que los padres reportan los problemas de sus hijos. La Lista de Control de Conducta Infantil identificó correctamente sólo a ocho de los 21 niños con diagnósticos.

Debido a que la tarea era simple y la tecnología de sensores fácilmente accesible (el precio unitario es menos de $4 y los componentes necesarios para medir el movimiento del cuerpo ya están presentes en la mayoría de los teléfonos móviles), Ryan McGinnis piensa que la tecnología de acoplamiento con las tareas de comportamiento tiene un enorme potencial. «Realmente se puede utilizar algo como esto para la detección universal», dice.

Prueba de depresión
Pero inducir el miedo, como en la tarea de la serpiente, se relaciona más con la ansiedad que con la depresión, dice Sara Bufferd, psicóloga clínica de la Universidad Estatal de California en San Marcos, cuya investigación también se centra en identificar a los preescolares con trastornos de interiorización. A Bufferd le gustaría ver si los sensores funcionan en los niños durante una tarea que aumenta los sentimientos de tristeza, impotencia o frustración. «No estoy segura de que las respuestas a una tarea como esa induzcan el movimiento de la misma manera que la tarea del miedo», dice.

Muchos investigadores que trabajan para identificar a los niños con problemas de salud mental a una edad temprana también los están siguiendo durante años. De esa manera pueden ver si y cómo estos problemas de salud mental tempranos se trasladan a una vida posterior. En 2014, Bufferd y su equipo demostraron que los niños con signos de depresión a la edad de 3 años tenían más probabilidades de estar deprimidos tres años después. Investigaciones relacionadas con niños mayores han mostrado una continuidad similar.

Una nueva investigación muestra ahora que los niños muy pequeños con problemas de salud mental también pueden ser propensos a tener más problemas de salud física en la adolescencia. De 1994 a 2001, DiLalla midió las conductas de interiorización en 326 niños de 5 años usando la Lista de Control de Conducta Infantil. Aunque los niños mostraron algunos signos de depresión y ansiedad, sus comportamientos no alcanzaron los niveles clínicos.

En un estudio realizado el 25 de enero en Frontiers in Psychology, DiLalla y el miembro del laboratorio Matthew Jamnik informan que los niños con mayores índices de internalización a la edad de cinco años tenían alrededor de 30 por ciento más probabilidades de sufrir problemas de salud física, como mal sueño, dolores de cabeza y de estómago entre siete y doce años después, con índices variables de género y temperamento. Los que tenían puntuaciones de internalización más altas en sus primeros años también tenían alrededor de 30 por ciento más probabilidades de comer sin pensar en la adolescencia. La salud mental a la edad de 5 años impacta la salud física más tarde en la vida, dice Jamnik.

Tratamiento precoz
Con la creciente evidencia de que los problemas de salud mental en el preescolar se prolongan hasta la edad adulta, los investigadores han comenzado a estudiar el tratamiento de los más pequeños. El trabajo fuera del laboratorio de Luby, que se centra casi exclusivamente en la depresión preescolar, es indicativo.

En 2016, Luby demostró que los niños con depresión reaccionaban menos a las recompensas que sus compañeros sin depresión. Su equipo enganchó a 78 niños de entre 4 y 7 años a un electroencefalograma (EEG), una máquina no invasiva que mide la actividad eléctrica en el cerebro. Cincuenta y tres de esos niños habían sido diagnosticados con depresión.

Los niños jugaron un juego de adivinanzas en una computadora. Los niños que dieron respuestas más correctas, como lo indica una flecha verde, hacia arriba (en comparación con una flecha roja, hacia abajo para la respuesta equivocada), ganaron más puntos y finalmente mejores premios. El EEG reveló que incluso después de elegir correctamente, los niños deprimidos mostraron menos actividad cerebral que sus compañeros sanos – una señal de que sus respuestas a las recompensas fueron silenciadas, reportó Luby en octubre de 2016 en el Journal of the American Academy of Child and Adolescent Psychiatry. Se han relacionado respuestas inhibidas similares a las recompensas con la depresión en adolescentes y adultos.

Mientras tanto, Luby también estudió a los niños que recibían una forma modificada de una psicoterapia establecida conocida como Terapia de Interacción Padre-Niño, o PCIT. En esta intervención temprana para niños con problemas de conducta, un terapeuta entrena a los cuidadores sobre cómo ayudar a los niños a manejar las conductas perturbadoras y las rabietas. El terapeuta observa al padre y al niño a través de un espejo unidireccional y se comunica con el adulto a través de un micrófono en el oído. De manera similar, en el estudio de Luby, los preescolares y sus cuidadores siguieron la configuración del PCIT, pero con un enfoque en reducir los sentimientos de culpa y vergüenza que tienden a acompañar a la depresión.

Los niños que recibieron el tratamiento mostraron índices más bajos de depresión y depresión menos grave que los niños colocados en un grupo que esperaba el tratamiento, encontró Luby. Además, los niños que recibieron la forma modificada de PCIT comenzaron a mostrar la misma respuesta a las recompensas, según lo medido por un EEG, que los niños sin depresión. «El tratamiento cambió la respuesta a la recompensa», dice Luby sobre su trabajo inédito.

Pero, ¿ese nuevo gozo se prolongará hasta más adelante en la infancia e incluso en los angustiosos años de la adolescencia? Luby espera que tenga algunas respuestas cuando esos niños crezcan lo suficiente.

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