Curiosidades

La física explica cómo el polen obtiene su asombrosa diversidad de formas

febrero 21, 2019
Patricia

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La física explica cómo el polen obtiene su asombrosa diversidad de formas

Los granos de polen tienen una variedad de formas serpenteantes, desde pelotas de golf hasta perillas espinosas o remolinos que evocan un caramelo de menta. Pero estos innumerables patrones pueden deberse a un simple truco de la física, según informan los científicos en la Célula del 7 de febrero.

Ese truco: la separación de fases, en la que una mezcla se descompone naturalmente en partes separadas, como la nata flotando hasta la parte superior de la leche (SN: 7/21/18, p. 14). A medida que el polen se desarrolla en una planta con flores, un material llamado primexina se deposita en la superficie del grano, dentro de una pared celular temporal. Formada a partir de una mezcla de materiales como la celulosa y la pectina -el material que hace que la mermelada se endurezca-, la primexina se aglutina en regiones más densas y menos densas «como la mala salsa», dice la biofísica Alison Sweeney, de la Universidad de Pensilvania.

Espacio de maniobra
En un grano de polen en desarrollo (1), un material llamado primexina se aglutina en regiones con densidades diferentes (2). Confinado dentro de una pared celular temporal, ese material grumoso crea ondulaciones en la membrana celular (3), que permanecen después de que la pared celular original se disuelve (4).

Sweeney y sus colegas hallaron que esa protuberancia genera contoneo en la membrana celular del polen. Finalmente, la pared celular temporal se disuelve y un material leñoso llamado esporopolenina refuerza el patrón ondulado. La forma resultante puede variar dependiendo de la composición de la primexina.

Usando simulaciones computarizadas del proceso, los científicos reprodujeron las formas de polen abultado y con patrones, que constituyen aproximadamente el 10 por ciento del polen de las especies de plantas con flores catalogadas. El 90 por ciento restante tiene superficies lisas o espumosas. La simulación también podría explicar esos patrones: Surgieron si el proceso de separación de fases se detuvo antes de que la primexina se separara completamente.

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