Curiosidades

La búsqueda de cuasicristales es un cuento de aventuras de física.

febrero 20, 2019
Patricia

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La búsqueda de cuasicristales es un cuento de aventuras de física.

Cuando Paul Steinhardt descubrió que había estado trabajando por más de 20 años, no gritó “¡Eureka!”. Esa mañana de invierno en el laboratorio en 2009, escribe, él y un colega “guardaban un silencio absoluto, porque no se necesitaban palabras”.

Steinhardt acababa de encontrar un cuasicristal natural, un sólido cuyos átomos violan las leyes de la cristalografía al tener un orden que no se repite. El cuasicristal estaba en una roca que había sido secuestrada en un museo de Florencia. En The Second Kind of Impossible, Steinhardt, un físico teórico, hace una crónica del trabajo detectivesco que lo llevó a su momento de no-eureka-necesario – y lo envió desde la Universidad de Princeton a la selva de Siberia para averiguar cómo se había formado esa roca.

La idea misma de los cuasicristales fue ridiculizada una vez. El químico Linus Pauling bromeó: “No existen los cuasi-cristales. Sólo cuasi-científicos.” Pero en la década de 1980, Steinhardt se preguntaba si los cuasi-cristales estaban realmente fuera de lugar, o si eran una “segunda clase de imposibles” – algo que se podía lograr en condiciones que aún no se habían considerado. Para 2009, los científicos habían sintetizado estos materiales supuestamente imposibles. Steinhardt se preguntaba si la naturaleza podría hacerlos también.

Sus memorias son, en parte, manuales de física, en parte, fantásticas aventuras y casi todas deliciosas. El libro está dividido en tres partes: primero, el trabajo matemático que mostró cuasicristales son posibles, luego la búsqueda de un cuasicristal natural y finalmente el trekking épico a través de la tundra rusa para encontrar muestras adicionales de la roca, un meteorito como resultó (SN: 11/3/12, p. 24).

El relato está repleto de detalles, a veces en detrimento de la historia. En un momento dado, Steinhardt se queja de un correo electrónico escrito en parte en “lenguaje geoquímico”. Escribe: “Tenía ganas de gritar por pura frustración.” Los lectores pueden a veces sentir lo mismo, especialmente en el primer tercio del libro.

Pero el tempo se acelera con la caza cuasicristalina. Comenzando con un correo electrónico del geólogo que identificó esa primera roca especial, el sendero lleva de Italia a los Países Bajos a Rusia (SN: 1/21/17, p. 16). La búsqueda de Steinhardt toca el platino en Siberia, diarios secretos en Amsterdam, un misterioso comerciante de minerales rumano y posibles conexiones con la KGB.

El afecto y la admiración de Steinhardt por el colorido elenco de personajes del viaje infunden cada página. Aunque su excitación es palpable, también es cuidadoso y metódico, a menudo recordándose a sí mismo que podría estar equivocado. El Segundo Tipo de Imposible muestra el beneficio de un enfoque lento y constante de la ciencia, donde la determinación y la suerte son tan importantes como la perspicacia.

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