Sociedad

El tratamiento de los mosquitos puede ser una nueva forma de combatir la malaria

febrero 28, 2019
Patricia

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El tratamiento de los mosquitos puede ser una nueva forma de combatir la malaria

La lucha contra el paludismo puede incluir algún día la eliminación de los mosquitos de los parásitos que causan la enfermedad.

En el laboratorio, el tratamiento de los mosquitos hembra con un medicamento antipalúdico impidió que se desarrollaran parásitos dentro de los insectos. Los mosquitos fueron expuestos al tratamiento cuando aterrizaron sobre una superficie de vidrio recubierta de medicamentos durante tan sólo seis minutos, lo que es comparable al tiempo que los mosquitos se detienen en los mosquiteros protectores mientras buscan comida, según informan investigadores en línea el 27 de febrero en Nature.

«La gente ha estado explorando formas de controlar las plagas de insectos durante mucho tiempo», dice Joshua Yukich, epidemiólogo de malaria de la Universidad de Tulane en Nueva Orleáns, que no participó en la investigación. Una estrategia que mata a los parásitos que causan la malaria en los mosquitos «es muy emocionante». Podría ser posible hacer que los mosquiteros tratados con insecticida sean aún más eficaces si se añaden compuestos antipalúdicos, dice.

La malaria, causada por los parásitos Plasmodium y propagada por las picaduras de los mosquitos Anopheles, es una enfermedad similar a la gripe con fiebre alta y escalofríos. Sin tratamiento, puede ser fatal: en 2017, había 219 millones de casos de malaria en todo el mundo, la mayoría en África, y 435.000 muertes, principalmente en niños.

Desde el año 2000, un esfuerzo internacional para combatir la malaria en África ha evitado unos 663 millones de casos, según los investigadores, en gran medida gracias a los mosquiteros tratados con insecticida. Los mosquiteros matan a los mosquitos y ayudan a proteger a las personas que duermen de las picaduras. Pero ese progreso se ha visto amenazado por la aparición de mosquitos resistentes a los insecticidas.

Para probar si la selección de los parásitos en los mosquitos podría funcionar, Flaminia Catteruccia, un entomólogo molecular de la Escuela de Salud Pública de Harvard T.H. Chan, y sus colegas trataron una superficie de vidrio con el medicamento antipalúdico atovaquone. Los mosquitos aterrizaron en la superficie y absorbieron la droga a través de sus patas. Luego, el compuesto se dirigió al intestino de los insectos, donde evitó que se desarrollara el parásito Plasmodium falciparum, encontró el equipo.

La estrategia funcionó si los insectos estaban infectados con los parásitos antes o después del tratamiento farmacológico. Una «autopsia» de los mosquitos entre siete y nueve días después de una comida de sangre infecciosa encontró que los insectos estaban libres de parásitos después del tratamiento con ciertas dosis del medicamento, señalan los investigadores.

La atovacuona, que se utiliza para tratar el paludismo en las personas, mata a los parásitos del Plasmodium al inhibir una proteína en las mitocondrias, las fábricas de energía dentro de las células. Pero es posible que el uso de medicamentos antipalúdicos para tratar a los mosquitos pueda hacer que los parásitos se vuelvan resistentes a los medicamentos, poniendo en peligro las terapias cruciales. Así que Catteruccia y sus colegas quieren probar otros compuestos que pueden matar a los parásitos de los mosquitos.

Ya existen opciones, dice Catteruccia, incluyendo los medicamentos antipalúdicos que han demostrado su eficacia contra los parásitos en las pruebas pero que no pasaron la prueba como tratamiento, debido a problemas con la forma en que fueron absorbidos por el cuerpo humano u otros problemas. «En cierto modo, podemos reutilizar medicamentos que no son lo suficientemente buenos para el uso humano», dice.

En cuanto a los mosquitos, el desarrollo de resistencia no debería ser una preocupación, dice Catteruccia. En el estudio, el tratamiento con atovaquone no acortó la vida de los insectos ni interfirió con la capacidad de reproducción de los mosquitos. «Al mosquito no le importa en absoluto recoger esta droga», dice.

Además de encontrar medicamentos adecuados, también sería necesario desarrollar formulaciones que puedan permanecer activas en los mosquiteros durante unos cuantos años, dice Yukich. Los mosquiteros tratados con insecticidas de larga duración, por ejemplo, mantienen su poder insecticida durante unos tres años, incluso con su uso y lavado diarios.

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