Curiosidades

El primer mapa 3D preciso de la Vía Láctea revela una galaxia deformada

febrero 6, 2019
Patricia

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El primer mapa 3D preciso de la Vía Láctea revela una galaxia deformada

Una impresión ligeramente exagerada de la forma real de nuestra retorcida y retorcida Vía Láctea.
Crédito: Xiaodian Chen (Observatorios Astronómicos Nacionales, Academia China de Ciencias)
El disco de estrellas de nuestra Vía Láctea es todo menos estable y plano. En cambio, se vuelve cada vez más `alabeado’ y retorcido lejos del centro de la Vía Láctea, según astrónomos de la Universidad de Macquarie y la Academia China de Ciencias, que han construido el primer mapa 3D preciso de la galaxia natal de la Tierra y lo han revelado hoy en un artículo publicado en Nature Astronomy.

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Desde una gran distancia, nuestra galaxia parecería un delgado disco de estrellas que orbita una vez cada pocos cientos de millones de años alrededor de su región central, donde cientos de miles de millones de estrellas proporcionan el’pegamento’ gravitacional para mantenerla unida.

Pero la atracción de la gravedad se debilita lejos de las regiones internas de la Vía Láctea. En el lejano disco exterior de la galaxia, los átomos de hidrógeno que constituyen la mayor parte del disco de gas de la Vía Láctea ya no están confinados a un plano delgado, sino que le dan al disco una apariencia deformada similar a la de una S.

“Es notoriamente difícil determinar las distancias del sol a partes del disco de gas exterior de la Vía Láctea sin tener una idea clara de cómo se ve ese disco”, dice Xiaodian Chen, investigador de la Academia China de Ciencias en Beijing y autor principal del artículo en Nature Astronomy.

“Sin embargo, recientemente publicamos un nuevo catálogo de estrellas variables de buen comportamiento conocidas como Cefeidas clásicas, para las que se pueden determinar distancias tan precisas como 3 a 5 por ciento.” Esa base de datos permitió al equipo desarrollar la primera imagen tridimensional precisa de nuestra Vía Láctea en sus regiones más alejadas.

Las Cefeidas Clásicas son estrellas jóvenes que son entre cuatro y veinte veces más masivas que nuestro Sol y hasta 100.000 veces más brillantes. Estas altas masas estelares implican que viven rápido y mueren jóvenes, quemándose a través de su combustible nuclear muy rápidamente, a veces en sólo unos pocos millones de años.

Muestran pulsaciones de día a mes, que se observan como cambios en su brillo. Combinado con el brillo observado de una Cefeida, su período de pulsación puede ser utilizado para obtener una distancia altamente confiable.

“Para nuestra sorpresa, encontramos que en 3D nuestra colección de 1339 estrellas Cefeidas y el disco de gas de la Vía Láctea se suceden estrechamente. Esto ofrece nuevas perspectivas sobre la formación de nuestra galaxia natal”, dice Richard de Grijs, profesor de la Universidad de Macquarie, astrónomo y coautor principal del trabajo.

“Quizás más importante, en las regiones exteriores de la Vía Láctea, encontramos que el disco estelar tipo S está deformado en un patrón de espiral progresivamente retorcido.”

Esto le recordó al equipo de observaciones anteriores de una docena de otras galaxias que también mostraban patrones espirales progresivamente retorcidos.

Combinando sus nuevos resultados con esas otras observaciones, los investigadores concluyeron que el patrón de espiral deformado de la Vía Láctea es más probable que sea causado por “torques” – o fuerza rotacional – por el disco interno masivo.

“Esta nueva morfología proporciona un mapa crucial actualizado para el estudio de los movimientos estelares de nuestra galaxia y los orígenes del disco de la Vía Láctea”, según Licai Deng, investigador principal de la Academia China de Ciencias y coautor del documento.

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