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Una roca del tamaño de una pelota de baloncesto golpeó la luna durante el último eclipse lunar.

marzo 15, 2019
Patricia

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Una roca del tamaño de una pelota de baloncesto golpeó la luna durante el último eclipse lunar.

Miles de personas estaban viendo el eclipse lunar total el 21 de enero cuando algo golpeó repentinamente contra la luna, creando un destello de luz. Ahora los astrónomos profesionales y aficionados han utilizado fotografías fortuitas del golpe para estimar el tamaño del objeto.

El astrónomo Jorge Zuluaga y sus colegas reunieron imágenes tomadas por aficionados en Colombia y la República Dominicana, además de un video que fue transmitido en vivo en TimeAndDate.com desde un observatorio en Marruecos, y calcularon que el impacto probablemente liberó el equivalente a media tonelada de TNT en energía.

Esa cantidad de energía podría ser liberada por un objeto de un tamaño entre una pelota de softball y una de baloncesto, y con la masa de unas pocas latas de pintura (de 7 a 40 kilogramos), golpeando contra la luna a 13.8 kilómetros por segundo, el equipo reporta en un artículo publicado el 28 de enero en arXiv.org.

Zuluaga, de la Universidad de Antioquia en Medellín, Colombia, perdió el eclipse debido a las nubes. Pero al día siguiente, vio en Twitter informes de que algunos observadores habían visto un destello brillante, ampliamente interpretado como un golpe de meteorito. Se puso en contacto con astrónomos aficionados con los que había trabajado antes, y descubrió que varios habían captado el impacto en la cámara.

Usando esas observaciones, Zuluaga y su equipo estimaron que el impacto probablemente dejó un cráter de entre 5 y 10 metros de ancho. Esa cicatriz podría ser vista con un orbitador lunar actual o futuro.

El hecho de que este impacto ocurriera durante un eclipse lunar apoya la idea de que la luna es golpeada con meteoritos casi constantemente, dice Zuluaga. Si tales ataques fueran raros, ver uno durante una hora de eclipse total sería demasiada coincidencia. Las estimaciones anteriores sugieren que tales objetos golpean la luna una vez cada hora, en promedio.

El evento también destaca el potencial de descubrimiento cuando astrónomos aficionados y profesionales trabajan juntos. “Un eclipse lunar no es tan interesante para los profesionales como para los astrónomos aficionados”, dice Zuluaga. “Pero cuando tienes este tipo de sorpresas, es una bendición tener a los aficionados como amigos.”

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