Naturaleza

Una película de época revela que los glaciares antárticos se están derritiendo más rápido de lo que se pensaba

septiembre 4, 2019
Patricia

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Una película de época revela que los glaciares antárticos se están derritiendo más rápido de lo que se pensaba

Podemos aprender mucho sobre el futuro del pasado, y ahora los científicos ambientales han encontrado una manera de mirar más atrás en el tiempo con más detalle que nunca. Al estudiar una película de época que contenía datos de radar de la Antártida recopilados durante la década de 1970, el equipo descubrió que la plataforma de hielo del Glaciar Thwaites se está derritiendo incluso más rápido de lo que pensábamos.

Alrededor del tamaño de Florida, el Glaciar Thwaites se encuentra en la costa oeste de la Antártida y es una pieza clave de la estructura del continente. Se encuentra entre el océano y otros glaciares, por lo que se cree que si Thwaites cae, otros le seguirán pronto.

Y, lamentablemente, éste es uno de los lugares más afectados por el cambio climático. Un estudio reciente demostró que casi un cuarto del hielo de los glaciares en la Antártida Occidental se ha vuelto inestable, con una pérdida de hielo cinco veces más rápida ahora que en la década de 1990. Thwaites Glacier es particularmente vulnerable, después de que otro estudio descubriera una enorme cavidad que corroe el hielo desde abajo.

Pero todo esto se basa en datos modernos, recopilados entre 1992 y 2017. Para hacer las predicciones más precisas para el futuro, es importante lanzar la red lo más atrás posible en el tiempo. Y ahora, científicos de Stanford, Cambridge, Imperial College London y la Universidad de Edimburgo han ampliado la ventana hasta principios de la década de 1970.

El equipo ha digitalizado antiguos rollos de película con los datos recogidos entre 1971 y 1979. Estos datos fueron el resultado de alrededor de 250.000 millas (400.000 km) de vuelos a través de la Antártida durante esa década, utilizando un radar de penetración de hielo para examinar la estructura del hielo y el paisaje bajo él.

Al comparar las medidas tomadas entonces con las recogidas más recientemente, el equipo pudo hacerse una idea de cuánto había cambiado en los 40 a 50 años transcurridos desde entonces.

«Al tener este registro, ahora podemos ver estas áreas donde la plataforma de hielo se está volviendo más delgada y podría romperse», dice Dustin Schroeder, autor principal del estudio. «Esta es un área muy difícil de conseguir y tenemos mucha suerte de que hayan volado a través de esta plataforma de hielo.»

Los investigadores encontraron que los datos antiguos eran sorprendentemente detallados, lo que les permitía identificar características como capas de ceniza de erupciones volcánicas pasadas y canales debajo de la capa de hielo donde el agua está erosionando el hielo.

En particular, uno de estos canales se ha mantenido bastante estable durante los últimos 40 años – Thwaites, por otro lado, parece haber perdido aún más hielo de lo que se pensaba, reduciéndose hasta en un tercio entre 1978 y 2009. Y debido a que el canal estable proporciona una buena comparación de línea de base, los investigadores pueden estar más seguros de los resultados.

El hecho de que pudiéramos tener una plataforma de hielo donde podamos decir:’Mira, es bastante estable'». Y aquí hay un cambio significativo’ – eso nos da más confianza en los resultados de Thwaites», dice Schroeder.

Este estudio ayuda a completar más detalles sobre la historia ambiental de la Antártida y cómo el cambio climático la está afectando. Desafortunadamente, como siempre, no son buenas noticias.

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