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Podrías perderte montañas enteras: Dentro del plan para cartografiar el fondo marino

marzo 4, 2019
Patricia

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Podrías perderte montañas enteras: Dentro del plan para cartografiar el fondo marino

En 2005, un submarino nuclear estadounidense chocó con algo sólido al sudeste de Guam.

Según se informa, estaba funcionando a toda velocidad a una profundidad de unos 160 metros cuando se produjo la colisión.

La nariz del USS San Francisco sufrió daños tan graves que la nave tuvo problemas para salir a la superficie. El accidente hirió a 98 submarinistas. Uno de ellos murió posteriormente.

Más tarde se reveló que el obstáculo no era un barco rival, como se especulaba, sino una gran colina submarina.

A US Navy submarine with a heavily damaged nose sits in dry dock.

 

El incidente causó una enorme vergüenza para los militares más poderosos del mundo, pero también reforzó lo poco que aún sabemos sobre el medio ambiente submarino.

De hecho, entendemos más sobre la topografía de otros planetas que sobre la nuestra, según el geólogo marino Geoffroy Lamarche.

Si bien más del 71% de la superficie de la Tierra está cubierta de agua, sólo alrededor del 18% del fondo oceánico se ha cartografiado con ecosondas.

Y el área escaneada con tecnología de alta resolución es aún más pequeña: sólo el 9%.

Una iniciativa mundial para cartografiar el fondo marino

El Dr. Lamarche forma parte de un esfuerzo internacional conocido como el proyecto Seabed 2030, cuyo objetivo es cartografiar todo el fondo oceánico en poco más de una década.

El proyecto de colaboración se puso en marcha oficialmente el año pasado y ahora está entrando en su fase operativa.

Según el Dr. Lamarche, la mayoría de las zonas “poco profundas” -hasta una profundidad de 200 metros- ya han sido cartografiadas eficazmente debido a los imperativos de “seguridad de la navegación”.

Pero es una historia diferente una vez que dejas la franja costera.

“Si vas a las aguas profundas, al mar profundo, justo en el centro del Océano Índico o del Océano Pacífico, podrías perderte montañas enteras.”

O aviones de pasajeros caprichosos.

Cinco años después de la desaparición del vuelo 370 de Malaysia Airlines, el paradero exacto del avión sigue sin conocerse, lo que constituye otro recordatorio de que los contornos de los océanos siguen siendo en gran medida un misterio.

Tomando el camino de la colaboración
El Dr. Lamarche dice que el Seabed 2030 generará el tipo de datos de alta resolución que normalmente se asocian con la cartografía terrestre o planetaria.

El proyecto, dice, se centrará en el desarrollo de tecnologías avanzadas, porque las herramientas de cartografía basadas en la luz no funcionan bien en el agua, y porque el tipo de ecosondas que se utilizan tradicionalmente para cartografiar el fondo del océano son engorrosos.

“Cuando se utiliza el sonido, se tarda varios segundos en ir desde la embarcación hasta las aguas profundas y de vuelta a la embarcación. Además, diverge en el agua y te da información que a veces está distorsionada y que luego necesita ser procesada”, dice.

“Así que, es lento, es caro, y es esencialmente por eso que el océano no ha sido cartografiado correctamente.”

Seabed 2030 también está utilizando un enfoque de origen colectivo, buscando la participación de las principales empresas navieras, pesqueras y de transporte marítimo, así como de científicos y ciudadanos.

“Potencialmente, todos los buques que salen al mar podrían estar equipados con algún tipo de sonda que captara información sobre la profundidad del agua y la enviara de vuelta a nuestro centro”, dice el Dr. Lamarche.

A loaded container ship travels through a harbour.

También hay planes para desarrollar nuevos buques autónomos de sondeo ecográfico que cubran aquellas zonas del océano a las que rara vez se accede mediante embarcaciones de recreo o embarcaciones convencionales.

El resultado final, dice el Dr. Lamarche, mejorará la seguridad de la navegación y ampliará en gran medida nuestra comprensión del medio ambiente submarino.

“La gente sigue diciendo que no queremos tocar el océano, que es demasiado prístino, que es demasiado rico, pero que ni siquiera sabemos qué conservar”, dice.

“Necesitamos saber qué hay allí, saber cómo conservarlo para las generaciones futuras.”

Un futuro enfoque en la extracción submarina
Un sector que ha estado interesado durante mucho tiempo en conocer más sobre la topografía del fondo oceánico es la industria minera.

Hasta la fecha, ninguna compañía ha tenido éxito en establecer una operación comercialmente sostenible de explotación minera de los fondos marinos, pero eso no ha disminuido el interés o el entusiasmo especulativo.

A finales del año pasado, la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos (ISA) otorgó permisos a 29 contratistas.

La ASI es un órgano intergubernamental establecido en virtud de la Convención de las Naciones Unidas sobre el Derecho del Mar.

Su función principal es regular todas las actividades mineras oceánicas que tienen lugar en aguas internacionales. Es decir, todas las aguas fuera de la regulación nacional.

El interés minero hasta la fecha se ha centrado principalmente en aspirar los “nódulos polimetálicos”, es decir, los trozos de manzana de tierra cargada de minerales que se encuentran dispersos por el fondo del océano.

Pero también se ha especulado sobre la viabilidad de una excavación a gran escala, utilizando máquinas submarinas para recoger los bordes ricos en minerales de los respiraderos hidrotérmicos.

“Hay cobalto, níquel, manganeso y otros tipos de depósitos”, dice el científico Carl Gustaf Lundin.

“También puedes encontrar rastros de oro y platino. Y también hay una buena cantidad de hierro alrededor”.

Uno de los principales obstáculos para la explotación minera del fondo marino es la presión del agua. La profundidad media del océano es de unos 4.000 metros y el funcionamiento de cualquier tipo de equipo en esas condiciones es particularmente difícil.

Pero el Dr. Lundin, que trabaja para la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, cree que es sólo cuestión de tiempo antes de que comiencen las operaciones mineras sustantivas.

Como resultado, advierte de los importantes daños ambientales que se derivan de ello.

“Si se piensa en ello, el mar profundo es el lugar donde se encuentra la mayor parte del espacio vital de este planeta”, dice.

“y causar cambios significativos en algunos de los hábitats clave allí abajo”.

El Dr. Lundin dice que los recientes estudios de los yacimientos mineros abandonados de los años setenta muestran un impacto residual.

“De hecho, no hay ningún cambio desde los disturbios que ocurrieron en los años 70 hasta hoy. Por lo tanto, todo el daño que se produjo sigue siendo claramente visible”, dice.

Argumenta que todas las propuestas de minería submarina deberían estar sujetas a evaluaciones de impacto ambiental, al igual que muchas empresas mineras terrestres.

¿Cazador furtivo y guardabosques?
La ISA está actualmente revisando las reglas de la industria, una medida que el Dr. Lundin cree que podría ser responsable del actual aumento del interés por la minería en aguas profundas.

“Varios países se están posicionando en términos de lo que deberían ser las reglas y también para asegurarse de que exista un régimen justo en términos de distribución equitativa de los beneficios de una industria como ésta”.

También cree que algunos gobiernos nacionales están trabajando para asegurar que cualquier nueva norma sea lo suficientemente estricta para cubrir los impactos potencialmente negativos de la explotación minera de los fondos marinos.

Pero dice que a nivel central, la ISA necesita reexaminar y repensar sus propias operaciones.

La ISA tiene actualmente un doble mandato: regular la minería en aguas profundas, por un lado, y promover activamente la industria, por otro.

El Dr. Lundin dice que esas funciones son conflictivas y, por lo tanto, problemáticas.

“Creo que sería mucho mejor para la autoridad ser un regulador o un promotor de la industria. Es desafortunado que hayan elegido esa estructura”, dice.

“Eso podría ser rectificado. O bien podrían salir de la promoción de la industria y hacer pura regulación, o podrían abandonar sus aspectos regulatorios y realmente promover la industria como tal”.

Pero aunque cree que tal cambio sería deseable, no espera que ocurra pronto.

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