Salud

Los escáneres cerebrales decodifican una firma elusiva de la conciencia

febrero 11, 2019
Patricia

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Los escáneres cerebrales decodifican una firma elusiva de la conciencia

Un estudio encuentra que un cerebro consciente tararea con señales elaboradas y entrelazadas.

Los científicos descubrieron esa nueva firma de la conciencia al analizar la actividad cerebral de personas sanas y de personas que no estaban conscientes de su entorno. El resultado, que aparece en la edición en línea del 6 de febrero de Science Advances, avanza en un problema difícil: cómo medir con precisión la conciencia en pacientes que no pueden comunicarse.

Se han propuesto otros métodos para medir la conciencia, pero debido a su tamaño y diseño, el nuevo estudio fue capaz de encontrar una señal particularmente fuerte. Conducido por un equipo internacional de investigadores de cuatro países, el esfuerzo «produjo resultados claros y confiables que son directamente relevantes para la neurociencia clínica de la conciencia», dice el neurocientífico cognitivo Michael Pitts del Reed College en Portland, Ore.

La conciencia – y cómo la crea el cerebro – es un concepto blando. Se nos escapa cuando dormimos, y puede ser distorsionado por las drogas o perdido en accidentes. Aunque los científicos han propuesto muchas explicaciones biológicas para la forma en que nuestros cerebros crean conciencia, una definición completa aún elude a los científicos.

Al encontrar una clara firma cerebral de conciencia, la nueva obra «nos acerca a la comprensión de lo que es la conciencia», dice el coautor del estudio Jacobo Sitt del INSERM en París.

Sitt y sus colegas examinaron los datos funcionales de la RM que capturaron la actividad cerebral de 125 personas mientras descansaban dentro de los escáneres en institutos de investigación en París, Nueva York y Lieja, Bélgica. Cuarenta y siete de estas personas estaban sanas. El resto tenía el síndrome de vigilia sin respuesta, en el que sus ojos estaban abiertos pero no mostraban signos de conciencia, o estaban en un estado de conciencia mínima, en el que podían seguir instrucciones simples como mover los ojos al mando.

Surgieron dos patrones distintos de actividad cerebral. El primero era un patrón complejo caracterizado en parte por los opuestos. Cuando una mancha neural estaba activa, otras no lo estaban. Este complejo patrón tampoco seguía la anatomía del cerebro; las señales de ping-pong se alejaban mucho de sus conexiones anatómicas. El segundo patrón era más simple, y más estrechamente limitado por la anatomía del cerebro. (Los científicos encontraron otros dos patrones, pero no correspondían a la conciencia).

Los cerebros de las personas que estaban totalmente conscientes pasaron más tiempo exhibiendo el complejo patrón, hallaron Sitt y sus colegas. Las personas a las que se les diagnosticó el síndrome de vigilia sin respuesta pasaron más tiempo en el patrón simple, mientras que las que estaban en el estado de conciencia mínima dividieron la diferencia, pasando tiempo en ambos estados en diferentes grados.

Los investigadores buscaron estas señales en un grupo de 11 pacientes en Londres, Canadá, algunos de los cuales estaban conscientes pero no podían comunicarse. Sin duda, los pacientes que estaban conscientes de su entorno pasaban más tiempo en el complejo estado de actividad cerebral. Es más, cuando un grupo diferente de 23 pacientes fue anestesiado, sus cerebros pasaron menos tiempo en el estado complejo, sugiriendo que sí viene con la conciencia.

Los investigadores hallaron que la gente revoloteaba ocasionalmente entre los dos estados distintos. Los cerebros de las personas sanas a veces se deslizan en la forma simple de comportamiento, tal vez representando «espacios en blanco en la mente» temporales, escribe el equipo. Y los pacientes inconscientes exhibían el complejo patrón de vez en cuando. Los investigadores aún no saben si los breves parpadeos vienen con un aumento temporal de la conciencia en esos pacientes, dice Sitt. Si es así, «¿es una ventana de oportunidad de comunicación?

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