Salud

Los cigarrillos electrónicos son eficaces para ayudar a los fumadores a dejar de fumar, según un estudio

marzo 12, 2019
Carla Roccozo

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Los cigarrillos electrónicos son eficaces para ayudar a los fumadores a dejar de fumar, según un estudio

Ha sido una de las preguntas más apremiantes sin respuesta en el ámbito de la salud pública: ¿Los e-cigarrillos realmente ayudan a los fumadores a dejar de fumar? Ahora bien, la primera gran evaluación rigurosa ofrece una respuesta inequívoca: sí.

El estudio, publicado el miércoles en la revista New England Journal of Medicine, encontró que los cigarrillos electrónicos fueron casi el doble de efectivos que los productos convencionales de reemplazo de nicotina, como parches y goma de mascar, para dejar de fumar.

La tasa de éxito seguía siendo baja (18 por ciento entre el grupo de e-cigarrillo, frente a 9.9 por ciento entre los que usaban la terapia tradicional de reemplazo de nicotina), pero muchos investigadores que estudian el tabaco y la nicotina dijeron que les dio la evidencia clara que habían estado buscando.

“Este es un estudio fundamental”, señaló el Dr. Neal L. Benowitz, jefe de farmacología clínica de la Universidad de California en San Francisco, experto en absorción de nicotina y enfermedades relacionadas con el tabaco, que no participó en el proyecto. “Es tan importante para el campo.”

El estudio se llevó a cabo en Gran Bretaña y fue financiado por el National Institute for Health Research and Cancer Research UK. Durante un año, se dio seguimiento a 886 fumadores asignados al azar para usar ya sea e-cigarrillos o terapias tradicionales de reemplazo de nicotina. Ambos grupos también participaron en al menos cuatro sesiones semanales de consejería, un elemento considerado crítico para el éxito.

Los hallazgos podrían dar nueva legitimidad a las compañías de e-cigarrillos como Juul, que han sido criticadas por el gobierno y el público por contribuir a lo que la Administración de Drogas y Alimentos ha llamado una epidemia de vapores entre los adolescentes. Pero también podrían exacerbar la dificultad de mantener los dispositivos alejados de los jóvenes que nunca han fumado mientras los ponen a disposición para su uso clínico.

“Existe una tensión inevitable entre proteger a los niños de los cigarrillos electrónicos y dejar de fumar, lo que también es muy importante”, dijo el Dr. Benowitz.

El consumo de tabaco causa casi 6 millones de muertes en todo el mundo cada año, incluyendo 480,000 en los Estados Unidos, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. Si las tendencias del consumo de tabaco continúan, se proyecta que la cifra mundial de muertes alcanzará los 8 millones anuales para el año 2030.

Los E-cigarrillos proporcionan a los fumadores de nicotina anhelan sin el alquitrán tóxico y los carcinógenos que vienen de la inhalación de tabaco quemado. Pero los reguladores en los Estados Unidos, Gran Bretaña y otros lugares no han aprobado su comercialización como herramientas para dejar de fumar.

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“Los profesionales de la salud se han mostrado reacios a recomendar su uso debido a la falta de pruebas claras a partir de ensayos controlados aleatorios. Es probable que esto cambie ahora”, señaló Peter Hajek, autor líder del estudio y profesor de psicología clínica de la Universidad Queen Mary de Londres, que coordinó los ensayos clínicos a través de “clínicas públicas para dejar de fumar”.

El New England Journal dedicó gran parte de su número actual a los e-cigarrillos, publicando dos editoriales y una carta, y la colección encarna el enredado debate de salud pública sobre los dispositivos. Un editorial – escrito por Belinda Borrelli, una experta en salud mental y el Dr. George T. O’Connor, un neumólogo – frenó las inclinaciones a abrazar los e-cigarrillos.

Señalaron que el 80 por ciento de los participantes del estudio que habían dejado de fumar al usar cigarrillos electrónicos seguían fumando al año, mientras que apenas el nueve por ciento del grupo de terapia de reemplazo de nicotina seguía usando productos de nicotina. Eso suscitó preocupación, escribieron, sobre la adicción sostenida a la nicotina y las consecuencias desconocidas para la salud del uso a largo plazo del cigarrillo electrónico.

El editorial recomendó que los e-cigarrillos se tomen cuando otros enfoques para dejar de fumar, incluyendo la consejería conductual, hayan fracasado; que los pacientes usen la dosis más baja posible de nicotina; que los proveedores de atención médica establezcan un cronograma claro para el uso de e-cigarrillos.

Otro editorial imploraba a la Administración de Drogas y Alimentos que prohibiera todos los sabores de nicotina para los dispositivos de vaporización debido a su atractivo para los adolescentes.

El ensayo clínico tuvo lugar entre mayo de 2015 y febrero de 2018. Debido a que los fumadores fueron reclutados en las clínicas, ya estaban predispuestos a dejar de fumar, una pluma en la escala que podría haber afectado ligeramente los resultados. Los participantes eran típicamente de mediana edad, fumaban entre medio paquete y un paquete al día y ya habían intentado dejar de fumar.

A los sujetos del e-cigarrillo se les dio un kit de inicio con un dispositivo recargable y una botella de nicotina e-liquido con sabor a tabaco, con 18 miligramos por mililitro – el producto más común en Inglaterra.

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(En ese momento, Juul, el más vendido en los Estados Unidos, no estaba disponible en Inglaterra. Juul tiene concentraciones de nicotina mucho más altas – ya sea 59 miligramos o 35 miligramos.)

Todos los participantes tenían latitud individual dentro de sus grupos de estudio para aproximarse a los escenarios de la vida real. Cuando los vapers terminaron su botella de líquido de nicotina, pudieron elegir el sabor y la fuerza de la nicotina que querían comprar.

Las personas que usan la terapia de reemplazo de nicotina pueden elegir entre una variedad de productos, incluyendo el parche, la goma de mascar, la pastilla y el aerosol nasal. Incluso se les animó a combinarlos; la mayoría lo hizo, normalmente optando por el parche y una terapia oral.

Debido a que los autoinformes sobre la abstinencia de fumar no se consideran confiables, los investigadores midieron las cantidades de monóxido de carbono en la respiración de los participantes, una validación más precisa.

El Dr. Maciej Goniewicz, coautor del estudio británico que ahora es farmacólogo del Centro Oncológico Integral Roswell Park de Buffalo, Nueva York, dijo que el éxito de los cigarrillos electrónicos probablemente refleja una combinación de factores:

“Se trata del método de administración, la cantidad de nicotina y el comportamiento del usuario”, dijo. “Los E-cigarrillos tienen la ventaja de que el usuario decide cómo y cuándo inhalar. Los productos de terapia de reemplazo de nicotina tienen instrucciones específicas, que son diferentes para cada producto”.

El Dr. Benowitz señaló que las tasas más altas de abandono y cumplimiento entre los usuarios de cigarrillos electrónicos podrían explicarse adicionalmente porque los sujetos expresaron más satisfacción con los dispositivos que el otro grupo con sus productos.

En su editorial, los doctores Borrelli y O’Connor señalaron otras investigaciones sobre terapias para dejar de fumar: En un estudio, la terapia de reemplazo de nicotina y el antidepresivo bupropión (Wellbutrin) lograron tasas de abstinencia ligeramente más altas que los cigarrillos electrónicos en este último ensayo. El medicamento recetado vareniclina (Chantix) ha funcionado incluso moderadamente mejor. Además, se ha comprobado que estos productos son seguros, dijeron.

Particularmente para los vapers estadounidenses que han adoptado el e-cigarrillo Juul, con sus niveles más altos de nicotina, una cuestión pendiente es si un producto de este tipo sería aún más eficaz en el abandono del hábito de fumar.

Algunos investigadores plantean la hipótesis de que debido a que el cuerpo sólo consume la cantidad de nicotina que necesita para mantener un cierto nivel, los productos con alto contenido de nicotina como Juul podrían tener la ventaja de suministrar ese golpe de poder con menos inhalaciones, disminuyendo la cantidad de aerosol dañino que un vaper inhalaría.

Pero Risa Robinson, profesora de ingeniería mecánica y directora de tecnología respiratoria del Instituto de Tecnología de Rochester, expresó su preocupación por los estudios emergentes que muestran efectos dañinos de la nicotina.

Tales preocupaciones provocaron una carta publicada en la misma revista acerca de los vapores de adolescentes en Colorado, que llevó al país al uso de menores de edad en 2017.

La Dra. Tista S. Ghosh, en nombre del Departamento de Salud Pública y Medio Ambiente de Colorado, escribió en la carta: “A través de la línea QuitLine de Colorado se ha puesto a disposición de niños de hasta 12 años de edad que intentan dejar de fumar cualquier producto de nicotina”.

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