Naturaleza

Los cangrejos ermitaños son atraídos por el olor de su propia muerte

febrero 26, 2019
Patricia

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Los cangrejos ermitaños son atraídos por el olor de su propia muerte

La muerte de un millonario sin heredero atrae a una multitud oportunista. Lo mismo ocurre con la desaparición de un cangrejo ermitaño que habita en la tierra. Los investigadores que trabajan en Costa Rica encontraron que los curiosos cangrejos se sienten atraídos por el olor a carne arrancada de uno de los suyos.

El biólogo Mark Laidre, del Dartmouth College, junto con la estudiante de pregrado Leah Valdés, colocaron 20 tubos de plástico en una playa, cada uno con trozos de carne de cangrejo ermitaño. En cinco minutos, casi 50 cangrejos ermitaños (Coenobita compressus) se agolparon alrededor de cada muestra, la pareja informa en línea el 10 de febrero en Ecología y Evolución. «Es casi como si estuvieran celebrando un funeral», dice Laidre.

La realidad, sin embargo, es más macabra. Ese olor a carne es una señal de que se ha comido un cangrejo ermitaño de tierra, y que su cáscara vacía está disponible para su consumo, dice Laidre. Los cangrejos «están todos en un increíble frenesí para tratar de moverse en esa cáscara sobrante».

Ninguna de las aproximadamente 850 especies conocidas de cangrejos ermitaños, la mayoría de las cuales viven en el mar y algunas en tierra, pueden cultivar sus propias conchas. En su lugar, los cangrejos ocupan conchas que originalmente dejaron los caracoles muertos. Un cangrejo ermitaño crece al tamaño de su caparazón, pero para crecer más, la criatura debe encontrar y ocupar un caparazón más grande.

Para las aproximadamente 20 especies de cangrejos ermitaños terrestres, encontrar una concha adecuada puede ser especialmente difícil. Las conchas grandes con mucho espacio extra para crecer pueden ser demasiado pesadas a corto plazo para que un cangrejo ermitaño pueda andar por la tierra sin la flotabilidad del agua para ayudar a aligerar la carga, y las conchas más ligeras pueden ser demasiado pequeñas.

Los cangrejos ermitaños terrestres pueden remodelar sus conchas, haciéndolas más grandes, reportó Laidre en 2012. Los animales utilizan secreciones corrosivas y raspaduras para ensanchar la abertura de la carcasa, eliminar la espiral interna y reducir el grosor de la pared. La remodelación puede duplicar el espacio disponible mientras se recorta un tercio del peso. Pero la remodelación es agotadora y lenta. Es mucho más rápido hacerse cargo de una concha ya remodelada de otro cangrejo ermitaño terrestre, vivo o muerto. De ahí la fuerte atracción de los cangrejos ermitaños terrestres por olores que sugieren que otro está muerto, dice Laidre.

Los investigadores también encontraron que los cangrejos ermitaños terrestres se acercaron a pedazos de carne de caracol, aunque el olor parece ser mucho menos seductor que el de su propia especie. Sin embargo, los cangrejos ermitaños no encontraban más atractivo el olor del cadáver de otro cangrejo ermitaño que el de los caracoles.

Eso tiene sentido para Laidre. Para los cangrejos ermitaños, el aumento de tamaño a conchas más grandes y pesadas es relativamente fácil, gracias a la flotabilidad del agua que ayuda a los cangrejos a sostener una concha que al principio es un poco demasiado grande. Eso, combinado con el hecho de que también hay muchas más conchas vacías en el mar que en tierra, significa que los cangrejos ermitaños de mar se enfrentan a una menor competencia cuando buscan un hogar, dice.

Al destacar que la disponibilidad de conchas es limitada para los cangrejos ermitaños terrestres, el estudio hace un punto importante para la conservación, dice el ecologista Chia-Hsuan Hsu, quien estudia los cangrejos ermitaños en la Universidad Nacional de Taiwán en Taipei y no participó en la investigación. «Podemos decirle al público: `No saques conchas de la playa», dice.

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