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Los árboles de Joshua viven una vida extraña

marzo 15, 2019
Patricia

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Los árboles de Joshua viven una vida extraña

Un año en el que los vándalos destrozaron un árbol de Joshua en un parque nacional durante un cierre del gobierno de Estados Unidos es un buen momento para hablar de lo que es tan inusual acerca de estas plantas icónicas.

Las ramas gordas de los árboles terminadas en rosetas de hojas verdes puntiagudas agregan un toque de Dr. Seuss al desierto de Mojave en el suroeste de los Estados Unidos. Sus dos especies pertenecen a la misma familia que el agave y, aunque no lo creas, el espárrago. Y los árboles florecen con masas de flores pálidas que brotan de la punta de una rama.

“Para mí[las flores] huelen a hongos o a melón maduro”, dice el ecologista evolutivo Christopher Irwin Smith, de la Universidad de Willamette en Salem, Oregón. Su laboratorio ha encontrado una forma de alcohol en la fragancia que también se encuentra en los hongos.

Es difícil saber la edad de un árbol de Josué. Sus troncos no muestran anillos de crecimiento anual como muchos otros árboles. Los árboles del desierto se convirtieron en noticia en enero cuando los vándalos destrozaron al menos uno de ellos en el Parque Nacional Joshua Tree (SN Online: 1/12/19).

Lo que realmente entusiasma a los biólogos acerca de los árboles de Joshua es su polinización, ya que cada una de las dos especies de árboles depende de su propia especie de la polilla Tegeticula. Esto podría hacer que la reproducción de los árboles de Joshua sea altamente vulnerable al cambio climático y a otras alteraciones ambientales.Tegeticula antithetica moth

Típicamente, los insectos polinizan una flor “sólo con meter la pata” mientras buscan a tientas el polen y el néctar en busca de comida, dice Smith. Pero para las polillas femeninas que sirven a los árboles de Josué, la polinización “no parece un accidente”.

La polilla no está sorbiendo néctar. Las glándulas de los árboles de Josué ya no funcionan. Y las crías de las polillas no comen polen. Sin embargo, la polilla pondrá huevos que eclosionan en orugas que necesitarán comer las semillas que se forman dentro de las flores polinizadas. Así que la polilla se sube a la flor de un árbol de Josué, despliega largos tentáculos semitranslúcidos de sus partes bucales y recoge el polen de los árboles en un pesado fajo amarillo que mete bajo su cabeza. Cuando llega a otra flor, sus tentáculos entregan parte de la carga de polen para fertilizar los óvulos de esa flor.

La polilla que poliniza la especie Yucca brevifolia del árbol Joshua, que ocupa la parte occidental de la cordillera del desierto de Mojave, se considera una especie diferente de la polilla que poliniza los árboles de Y. jaegeriana hacia el este.

Smith pasó unos 10 años tratando de observar las polillas en acción, pero incluso echar un vistazo fue difícil. La polinización ocurre cuando las flores se han abierto lo suficiente para que una pequeña polilla se deslice hacia adentro.

Un gran avance vino de William Cole, quien fue “excepcionalmente paciente y muy lento y muy silencioso”, dice Smith. Después de un par de días de ver y tomar fotos en un viaje de campo en 2015, Cole regresó al campamento una noche con un poco de video.

Mostraba una pequeña polilla oriental posicionándose dentro de una flor. Su órgano hipodérmico, con forma de huevo, serpentea hacia abajo hasta donde se encuentran los óvulos de la flor. Smith había estado esperando esta evidencia para sus estudios de cómo los árboles y las polillas desarrollaron vidas codependientes. “Estaba rodando por el suelo y cacareando y gritando”, dice. “Por fin, por fin, por fin teníamos… vídeo.”

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