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Las fechas de los duelos por una gran erupción reavivan el debate sobre la muerte de los dinosaurios

febrero 22, 2019
Patricia

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Las fechas de los duelos por una gran erupción reavivan el debate sobre la muerte de los dinosaurios

¿Qué fue primero: el impacto o las erupciones? Esa pregunta está en el corazón de dos nuevos estudios en la edición del 22 de febrero de Science que buscan responder a una de las preguntas más debatidas en la historia geológica de la Tierra: Si el impacto de un asteroide o un volcán masivo que alteró el clima global fue el principal responsable de la desaparición de todos los dinosaurios no aviares hace 66 millones de años.

La muerte de los dinosaurios es la única extinción masiva conocida que coincide con dos eventos cataclísmicos: un impacto de asteroide relacionado con el enorme cráter de Chicxulub en México, y una gigantesca erupción volcánica, evidenciada por capas de lava endurecida de kilómetros de espesor en las trampas Deccan de la India. La extinción marca el límite entre el Cretácico y el Paleógeno, o el límite del KPg.

Utilizando dos técnicas de datación geoquímica diferentes, dos equipos separados dataron los flujos de lava. El objetivo era tratar de determinar si la mayor parte de la lava es anterior o posterior a la frontera de KPg. Ambos estimaron que las erupciones duraron en total alrededor de un millón de años. Pero un equipo, usando la datación con plomo de uranio, encontró que algunos de los mayores pulsos de lava entraron en erupción decenas de miles de años antes de la frontera de KPg. El otro equipo, usando la datación con argón-argón, determinó que tres cuartas partes de la lava estallaron después.

“Estábamos emocionados de que en ambos estudios, las fechas de inicio y fin de la erupción fueran muy similares”, dice Courtney Sprain, una geocientífica que ahora trabaja en la Universidad de Liverpool en Inglaterra y que dirigió el estudio de argón-argón mientras estaba en la Universidad de California, Berkeley. “Es en el medio donde es diferente.”

Esto se debe a que la parte difícil es averiguar dónde cae el límite de KPg en medio de toda esa lava, dice Sprain. En otras partes del mundo, el límite de KPg es fácilmente identificable en los sedimentos por una protuberancia inusualmente grande en el iridio, un subproducto del impacto del asteroide hace 66 millones de años. Pero es difícil preservar cualquier marcador de este tipo en un ambiente de alta energía y súper caliente como las erupciones que formaron las Trampas Deccan. “La única manera de identificar el KPg es fecharlo”, dice Sprain.

Hace unos años, el equipo de datación del plomo de uranio, dirigido por la geóloga Blair Schoene de la Universidad de Princeton, informó sobre fechas muy precisas de inicio y fin de las erupciones de Deccan Traps, utilizando la desintegración radiactiva del uranio para conducir dentro de los cristales de circonio como reloj (SN: 1/10/15, p. 12). En el nuevo estudio, el equipo de Schoene quería determinar el momento en que se produjeron los diferentes pulsos de lava que conformaron la erupción de un millón de años de duración.

Analizando los circones incrustados en los flujos de ceniza que ocurrieron entre los pulsos de lava fundida, el equipo distinguió cuatro pulsos principales, cada uno de los cuales duró unos 100.000 años, y los eventos más voluminosos ocurrieron antes de la frontera de KPg. Esos eventos, sugieren los investigadores, habrían enviado grandes cantidades de gases de efecto invernadero como el dióxido de carbono y el metano a la atmósfera decenas de miles de años antes del impacto de Chicxulub. Eso habría alterado dramáticamente el clima de la Tierra, dicen los investigadores, llevando al evento de extinción.

Sin embargo, una fuente de incertidumbre en este método es que los circones pueden haber cristalizado antes de la erupción de la lava, mientras que el magma aún estaba bajo tierra, dice Sprain. Si es así, eso habría hecho que el reloj de decaimiento radioactivo comenzara a hacer tictac antes de la erupción, retrasando un poco las fechas.

Así que el equipo de Sprain utilizó una técnica diferente, llamada datación con argón-argón, que puede utilizarse para datar directamente la lava misma. La lava basáltica contiene un mineral que contiene potasio llamado plagioclasa. La técnica argón-argón mide la descomposición de dos formas diferentes de ese potasio en dos formas de argón para determinar la fecha. La mayoría de la lava de Deccan Traps hizo erupción después del evento de extinción, sugirió la datación con argón-argón. De hecho, dice Sprain, el impacto del asteroide pudo haber enviado ondas de choque sísmico alrededor del mundo que en realidad pusieron en marcha la erupción.

Pero el método argón-argón tiene su propia fuente de incertidumbre: No hay mucho potasio en el basalto, y como resultado, la precisión de datación de su estudio fue del orden de 0.1 a 0.2 por ciento, en comparación con cerca de 0.05 por ciento para el sistema de uranio-plomo, dice Sprain. Esa menor precisión también significaba que el equipo no era capaz de identificar los distintos pulsos de lava.

Obtener fechas de duelos de dos laboratorios de clase mundial muestra lo difícil que será identificar al máximo culpable de la desaparición de los dinosaurios, dice el geólogo Seth Burgess del Servicio Geológico de Estados Unidos en Menlo Park, California, quien escribió un comentario en la misma edición de Science. La incertidumbre inherente a ambos métodos de datación “deja un poco de espacio para sutiles diferencias de interpretación”, dice. “Y eso es lo que tenemos aquí.”

La datación geoquímica ha mejorado dramáticamente en los últimos años, tanto en términos de exactitud como de precisión, añade. “Tenemos un microscopio más potente que nunca, que nos permite ver con más detalle que nunca el momento del KPg”, añade. “Pero esto nos muestra que necesitamos un microscopio aún más potente.”

 

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