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La luna más pequeña de Neptuno puede ser un chip de otra luna.

febrero 21, 2019
Patricia

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La luna más pequeña de Neptuno puede ser un chip de otra luna.

La luna más pequeña de Neptuno puede ser un trozo de una luna vecina que fue derribada por un cometa.

Una de las siete lunas que orbitan más cerca de Neptuno que la luna más grande del planeta, Tritón, el recién apodado Hippocamp, tiene apenas 34 kilómetros de diámetro, según informan investigadores en la revista Nature del 21 de febrero. La segunda luna más grande, Proteus, es la vecina más cercana de Hippocamp, orbitando a unos 12.000 kilómetros de distancia.

“¿Por qué una luna tan pequeña estaría tan cerca de una luna tan grande? se preguntó el astrónomo Mark Showalter del Instituto SETI en Mountain View, California. Él y sus colegas usaron más de una década de observaciones con el Telescopio Espacial Hubble para encontrar la luna nueva, la cual fue reportada por primera vez en 2013 (SN Online: 7/16/13). Las lunas más grandes tienden a engullir las pequeñas a medida que se forman. Más extraño aún, la pareja estaba probablemente más cerca en el pasado, porque la física de sus órbitas sugiere que Proteus está emigrando lentamente de Neptuno.

Lunar gris pálido
Neptuno tiene siete lunas interiores (ilustradas aquí con los anillos del planeta), y la más pequeña ahora tiene un nombre: Hippocamp.

Showalter piensa que Hippocamp es una pieza de Proteus que fue astillada por una colisión masiva con un cometa. Proteus tiene un cráter masivo, llamado Pharos, que es tan grande que el impacto que lo hizo casi rompió a Proteus. La colisión podría haber levantado una nube de escombros que finalmente se fusionó en una luna más pequeña.

“Ahora están muy lejos, pero en el pasado formaban parte del mismo objeto”, dice Showalter.

El nombre Hippocamp hace referencia a una criatura mitad caballo, mitad pez de la mitología griega, que tiró de un carro para el dios Poseidón (el Neptuno romano). Todas las lunas de Neptuno tienen nombres relacionados con el mar en la mitología griega y romana.

Eso le sienta bien a Showalter, que es un buzo. “La verdadera historia es que me gustan mucho los caballitos de mar”, dice.

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