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El rover de Marte de la NASA pesó la montaña que está escalando.

marzo 22, 2019
Patricia

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El rover de Marte de la NASA pesó la montaña que está escalando.

Por primera vez, un rover de Marte ha medido la masa de las rocas bajo sus ruedas. Al tomar medidas de gravedad mientras escalaba una montaña marciana, Curiosity descubrió algo sorprendente: Mount Sharp parece haber sido construido en dos fases: una húmeda y otra seca.

El rover encontró que las rocas que está atravesando están menos densamente pobladas de lo que los científicos esperaban. Eso sugiere que la montaña no se formó sólo a partir de sedimentos comprimidos del lago, lo que habría aplastado las rocas de su base más profundamente.

«No tenía ni idea de qué esperar», dice el científico planetario Kevin Lewis, de la Universidad Johns Hopkins, quien informa los resultados en la revista Science del 1 de febrero. «Esta es la primera medida de su tipo en Marte.»

Desde que aterrizó en Marte en 2012, Curiosity ha estado conduciendo a través del cráter Gale, que los científicos creen que solía ser un lago (SN Online: 12/8/14). Después de 753 días marcianos, el rover comenzó a escalar el Monte Sharp de 5 kilómetros de altura, también llamado Aeolis Mons, en el centro del cráter.

«El Monte Sharp es un gran rompecabezas», dice Lewis. Una idea es que la montaña pudo haber sido colocada capa por capa en el antiguo lago, hasta que llenó todo el cráter. El peso de todas esas capas de roca compactaría densamente las rocas de la base.

Pero algunas características del Monte Sharp sugieren que eso no fue lo que sucedió – la cima de la montaña se eleva por encima de parte del borde del cráter, para empezar. Algunos científicos sugirieron que en su lugar, los vientos dejaron caer arena y sedimentos en el centro del cráter después de que el lago se secó para construir la cima de la montaña. De ser así, las estribaciones al borde de la base de la montaña no habrían sido enterradas tan profundamente, y por lo tanto serían menos densas.

Medir la densidad de las rocas podría ayudar a probar qué escenario es el correcto. Los geólogos utilizan acelerómetros, como los que se encuentran en los teléfonos inteligentes, para medir pequeñas variaciones en la gravedad de la Tierra que resultan de las diferentes concentraciones de rocas en el subsuelo. Cuanta más masa haya en las rocas de abajo, mayor será la gravedad medida. La misión Apolo 17 hizo mediciones similares en la luna, revelando un antiguo flujo de lava.

Lewis se dio cuenta de que el acelerómetro de Curiosity había estado midiendo la gravedad desde el aterrizaje, aunque no estaba diseñado para ese propósito. Cada vez que el rover deja de conducir, se necesita una medición de acelerómetro de cinco minutos para averiguar en qué dirección está orientado.

Lewis y sus colegas combinaron más de 700 mediciones tomadas entre los 60 y los 1.743 días marcianos de la misión para ver cuánto cambió la gravedad a medida que la curiosidad aumentaba. El rover ha escalado sólo unos 350 metros, o alrededor del 7 por ciento del camino hasta el Monte Sharp. Pero eso fue suficiente para que el equipo calculara la densidad de la roca.

Los investigadores encontraron que la roca bajo las ruedas de Curiosity es menos densa de lo que su composición mineral les hacía esperar. Es «más parecido a la densidad del suelo que a una roca totalmente cementada», dice Lewis. Eso significa que el cráter nunca debe haberse llenado completamente de roca – las capas superiores habrían aplastado a las inferiores – y apoya la teoría de las arenas sopladas por el viento sobre cómo se formó el Monte Sharp.

Esto a su vez sugiere que hubo dos períodos diferentes de construcción de montañas en el cráter Gale, uno en el que se depositaron los sedimentos del lago y otro más seco en el que se construyó el pico del Monte Sharp. La curiosidad podría encontrar el punto de transición a medida que sigue subiendo, dice Lewis.

«Es muy elegante reutilizar el acelerómetro», dice el científico planetario Edwin Kite, de la Universidad de Chicago, que no participó en el nuevo trabajo. «Han hecho un gran trabajo añadiendo un nuevo instrumento científico al rover.»

Sin embargo, hay algo que todavía desconcierta a Kite. Las medidas sugieren que las rocas bajo Curiosidad están llenas de agujeros. «Pero el rover no ve ningún agujero», dice Kite. O bien los poros son demasiado pequeños para que la Curiosidad los vea, de menos de 10 micrómetros de ancho, «o hay algo inusual en las rocas justo en la superficie donde la Curiosidad está conduciendo».

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