Naturaleza

El colapso de los acantilados de hielo puede no contribuir a la elevación del nivel del mar

febrero 7, 2019
Patricia

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El colapso de los acantilados de hielo puede no contribuir a la elevación del nivel del mar

El aumento del nivel del mar en el próximo siglo no recibirá el temido impulso de los acantilados de hielo antártico que se derrumban en el océano como dominós, sugiere un nuevo estudio.

El hallazgo, publicado el 7 de febrero en Nature, se basa en un nuevo análisis estadístico que muestra que es extremadamente improbable que un colapso tan rápido de los acantilados de hielo marino en la Antártida haya ocurrido en el pasado, incluso durante algunos de los episodios más cálidos de la Tierra en los últimos tres millones de años.

El estudio, realizado por el científico climático Tamsin Edwards del King’s College de Londres y sus colegas, contradice una hipótesis controvertida que sugiere que el aumento de las emisiones de gases de efecto invernadero podría desestabilizar esos acantilados y ayudar a elevar el nivel del mar en más de 2.1 metros para 2100. Esa cifra es casi el doble de las proyecciones de aumento del nivel del mar para finales de siglo.

La rapidez con la que el calentamiento global causado por el hombre está causando que las grandes capas de hielo que cubren Groenlandia y la Antártida se derritan en el mar es una de las cuestiones más urgentes relacionadas con el futuro aumento del nivel del mar.

Algunos científicos temen que el derretimiento pueda acelerarse dramáticamente en el futuro, gracias a un posible circuito de retroalimentación conocido como inestabilidad de los acantilados de hielo marino, o MICI. La hipótesis fue descrita por el geocientífico Robert DeConto de la Universidad de Massachusetts Amherst y el paleoclimatólogo David Pollard de Penn State en un estudio realizado en 2016 en Nature. Utilizando simulaciones por computadora de las propiedades mecánicas y estructurales del hielo, los investigadores sugirieron que los acantilados de hielo en los bordes de los glaciares que se adentran en el mar son una fuente dramáticamente subestimada del futuro aumento del nivel del mar (SN: 4/30/16, p. 13).

«El hielo que fluye hacia el océano esencialmente siempre termina en un acantilado», dice DeConto. «La física básica nos dice que los acantilados muy altos, que se extienden 100 metros o más por encima de la superficie del agua, comenzarán a producir tensiones en el hielo que pueden exceder su fuerza.» Cuando eso sucede, el hielo se rompe, o terneros, y bloques gigantescos de hielo caen al mar. El colapso de estos acantilados crearía nuevos acantilados detrás de ellos que también se derrumbarían, en una especie de efecto dominó.

Pero los científicos han cuestionado la aplicabilidad en el mundo real de la hipótesis del MICI porque actualmente no hay acantilados de hielo gigantescos que observar. Los glaciares de la Antártida no están a punto de desmoronarse. Están reforzados desde abajo por plataformas de hielo flotante que ayudan a soportar su peso, aunque eso podría cambiar en el futuro a medida que el calentamiento global erosiona las plataformas de hielo. DeConto y Pollard modelaron el comportamiento del hielo de los acantilados sobre el frágil desove y el rápido retroceso de los glaciares de Groenlandia que no están apoyados por los contrafuertes de la plataforma de hielo flotante, como Jacobshavn.
Una de las razones por las que la hipótesis del MICI fue controvertida es que hay muchas incertidumbres sobre la progresión y los efectos de tal colapso de los acantilados, dice Edward. ¿Todos los bloques acabarían en el mar? ¿Cuánta superficie de derretimiento del hielo habría y cómo ayudaría ese agua de derretimiento a acelerar las fracturas? «Todos estamos de acuerdo en que los acantilados de hielo pueden tener una altura máxima y por encima de la cual son inestables, que la fuerza del hielo tiene un límite», dice. Pero la cuestión es cómo se traduce eso en un aumento del nivel del mar.

Para averiguar si una retroalimentación del MICI podría haber ocurrido en el pasado de la Tierra, Edwards y sus colegas realizaron un análisis estadístico de la simulación original del MICI. Querían determinar la probabilidad de que el aumento del nivel del mar durante episodios cálidos pudiera estar relacionado con el colapso de los acantilados de hielo en la Antártida. Los investigadores se centraron en el período cálido en el medio del Pioceno que duró desde hace unos 3,3 millones a 3 millones de años, el último período interglacial hace 130.000 a 115.000 años, y los años de 1992 a 2017, que abarcan el tiempo durante el cual existen datos satelitales sobre la tasa de pérdida de masa de hielo.

Las simulaciones originales por computadora del colapso de los acantilados de hielo realizadas por DeConto y Pollard incluían sólo unas 64 iteraciones. «Estábamos limitados por el costo en el número de simulaciones que podíamos realizar», dice DeConto. Sin embargo, el equipo de Edwards trazó un mapa estadístico de cómo respondería la simulación en 10.000 iteraciones diferentes, cambiando los parámetros de la tasa estimada de calentamiento atmosférico a la estimación del aumento del nivel del mar en el pasado. La hipótesis MICI, encontraron los investigadores, no era necesaria para reproducir ninguno de los cambios pasados en el nivel del mar durante esos tres períodos de tiempo.

DeConto dice que está contento de que los investigadores estén tratando de probar la teoría de la inestabilidad del hielo y los acantilados. «Creo que hemos sacudido algunos árboles», dice. «El hecho de que la gente esté rechazando es algo bueno.» Y el estudio del equipo de Edwards, agrega, resaltó la utilidad de analizar estadísticamente muchos resultados posibles para una simulación por computadora.

Mientras tanto, él, Pollard y otros colegas presentaron una simulación computarizada actualizada de cómo el MICI podría afectar el futuro aumento del nivel del mar en diciembre en Washington, D.C., en la reunión anual de la Unión Geofísica Americana. Sus hallazgos más recientes respaldan la conclusión del equipo de Edwards de que la inestabilidad de los acantilados de hielo marino no duplicará el nivel del mar para el año 2100, pero sugieren que eso se debe únicamente a que la inestabilidad de los acantilados de hielo aún no ha empezado a manifestarse. Para el año 2200, dicen, el panorama es mucho menos prometedor: si las emisiones de gases de efecto invernadero continúan en su curso actual, el MICI podría ayudar a elevar el nivel del mar hasta 4 metros más alto de lo que eran en el año 2000.

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