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El cambio climático podría no ralentizar la circulación oceánica tanto como se pensaba

marzo 20, 2019
Patricia

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El cambio climático podría no ralentizar la circulación oceánica tanto como se pensaba

Los nuevos hallazgos de una red internacional de observación del océano están poniendo en duda la idea de larga data de que el calentamiento global podría ralentizar una gran parte de la “banda transportadora” del océano. Los primeros 21 meses de datos de sensores amarrados en gran parte del Atlántico Norte están dando una nueva visión de lo que controla la fuerza de la Circulación de Vuelco Meridional del Atlántico, un sistema de corrientes que redistribuye el calor alrededor de gran parte del Hemisferio Occidental.

Los investigadores habían pensado que la fuerza de esa circulación, conocida con el acrónimo AMOC, estaba influenciada en gran medida por el hundimiento de agua dulce fría en el Mar de Labrador, entre Groenlandia y Canadá. Y las simulaciones climáticas sugieren que la formación de aguas profundas del mar podría ralentizarse a medida que el mundo continúa calentándose, lo que también podría ralentizar todo el sistema de la corriente atlántica y posiblemente hacer que las temperaturas en tierra en el noreste de los Estados Unidos y el Reino Unido se desplomaran. Ese concepto inspiró la (por lo demás poco realista) película del apocalipsis climático de 2004, El día después de mañana.

Sin embargo, los datos recopilados durante esos 21 meses muestran que la influencia del Mar de Labrador en el AMOC palideció en comparación con la de otra región del Atlántico Norte, justo al este de Groenlandia. La oceanógrafa física Susan Lozier, de la Universidad de Duke, y sus colegas informan en el informe Science del 1 de febrero que la intensidad de la formación de aguas profundas en esa área cambió con el tiempo y representó el 88 por ciento de la variabilidad observada en todo el AMOC.

Los resultados proporcionan “una visión sin precedentes de cómo funciona el Atlántico Norte moderno”, dice el paleoceonógrafo David Thornalley del University College London, que no participó en el estudio.

La circulación en el Océano Atlántico se debe a las diferencias en la densidad del agua relacionadas con la frescura y la temperatura: El agua cálida y salada (incluyendo la Corriente del Golfo) fluye hacia el norte en la superficie del océano, entregando calor al noreste de los Estados Unidos y a las Islas Británicas. Cerca de Groenlandia, la corriente se divide, con un brazo dirigiéndose hacia el Mar de Labrador al oeste de Groenlandia y el otro hacia el Mar Nórdico al este. Allí, las aguas se vuelven más frías y frescas, gracias al agua derretida de la tierra. El agua más fría se hunde y viaja de nuevo hacia el sur a lo largo del fondo del océano.

Muchos estudios han sugerido que el mar de Labrador regula la fuerza del AMOC, pero estos se basan en gran medida en simulaciones climáticas, dice Lozier. “Tenemos que probar las simulaciones”, dice. “Aquí es donde realmente necesitamos observaciones.”

Anteriormente, las únicas mediciones de AMOC provenían de la matriz RAPID-AMOC desplegada en 2004. Pero esa matriz monitorea el sistema actual mucho más al sur, en los subtrópicos. Para entender cómo la formación de aguas profundas en el norte podría controlar la fuerza de la corriente, Lozier y otros científicos lanzaron en 2014 el OSNAP, abreviatura de Overturning in the Subpolar North Atlantic Program, un consorcio internacional encargado de proporcionar un registro continuo de salinidad, temperatura y velocidad de la corriente en toda la columna de agua.

El grupo estableció más de 55 amarres, o líneas de sensores atados al fondo del mar a lo largo de dos transectos principales: uno que se extendía al oeste de Groenlandia a través del Mar de Labrador, y otro que se extendía al este hasta Escocia.

El AMOC no sólo redistribuye el calor, señala Lozier: También ayuda a regular cuánto dióxido de carbono atmosférico puede absorber el océano. Los océanos de la Tierra ya han absorbido cerca del 30 por ciento del dióxido de carbono emitido por los seres humanos desde la Revolución Industrial, dice. “La mitad de eso está ahora en el profundo Océano Atlántico Norte debido al vuelco de la circulación.” Esto significa que la circulación continua de grandes corrientes como la AMOC también moderará la capacidad futura del océano para ayudar a mitigar el calentamiento global.

Los primeros resultados reportados al analizar los datos de los sensores pueden ser una sorpresa para muchos científicos, dice Lozier, ya que van en contra de la sabiduría prevaleciente.

Pero lo que en última instancia controla la AMOC a largo plazo dista mucho de estar resuelto. Los datos de la OSNAP en el estudio cubren sólo dos años, y podrían no reflejar la circulación en escalas de tiempo más largas, como décadas, señala Thornalley.

Y varios estudios recientes, incluidos dos publicados en Nature el año pasado, han sugerido que el AMOC ha mostrado signos de desaceleración. Uno de los estudios, dirigido por Thornalley, informó que el AMOC ha sido relativamente débil durante los últimos 150 años, en comparación con los 1.500 años anteriores. El equipo de Thornalley también informó que la circulación del Mar de Labrador fue muy débil durante ese tiempo.

Una cosa en la que todos los investigadores están de acuerdo es que el monitoreo continuo de la OSNAP será esencial para resolver este rompecabezas.

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