Naturaleza

El ADN de lobos rojos extintos sigue vivo en algunos misteriosos coyotes de Texas

marzo 18, 2019
Patricia

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El ADN de lobos rojos extintos sigue vivo en algunos misteriosos coyotes de Texas

Los misteriosos cánidos de castaño rojo en Texas están suscitando el debate sobre cómo debe preservarse la diversidad genética.

«Pensé que eran coyotes de aspecto extraño», dice el biólogo de vida silvestre Ron Wooten sobre los cánidos de la isla de Galveston, donde trabaja Wooten. Pero la evidencia de ADN sugiere que los grandes cánidos podrían ser descendientes de lobos rojos, una especie declarada en 1980 como extinta en estado silvestre.

Una pequeña población de lobos rojos de un programa de cría en cautividad vive en un área de conservación cuidadosamente monitoreada en Carolina del Norte. Pero esos lobos no han tenido contacto con otros cánidos, incluyendo los de Texas. Así que quizás, pensó Wooten, los lobos rojos nunca se extinguieron en la naturaleza. Hizo su misión averiguarlo. «No había manera de que pudiera dejar pasar esto», dice.

Se puso en contacto con la genetista evolutiva Bridgett vonHoldt de la Universidad de Princeton. Ella y sus colegas han acumulado datos genéticos sobre unos 2.000 cánidos norteamericanos, en su mayoría coyotes y lobos, pero con unos pocos perros lanzados a la mezcla.

VonHoldt recibe regularmente fotografías de animales similares a los lobos con el fin de identificar a qué especie pertenecen – un ejercicio que ella describe como «realmente desafiante y posiblemente engañoso». En su lugar, pide muestras de tejido para que su equipo pueda analizar el ADN del animal. «Muchas fotos a las que no les presto atención», dice. Pero las fotos de Wooten de los cánidos de Galveston Island eran «un poco diferentes…. No parece típico de un coyote estándar».

También se interesó en la investigación por la preocupación de Wooten por el bienestar de los animales. Los cánidos viven en una isla cada vez más urbanizada, donde a veces cruzan a los patios de la gente o terminan como animales atropellados. «A él realmente le importa, y yo quería ayudar», dice vonHoldt.

Wooten tomó muestras de tejido de los cuerpos de dos cánidos asesinados por los coches. Más tarde perdió una de las muestras, pero pudo enviar el bisturí que había usado en el cadáver del animal.

El equipo de VonHoldt comparó los perfiles genéticos de los animales de Galveston con los de cuatro grupos de cánidos silvestres: coyotes, lobos grises de Yellowstone, lobos orientales de Canadá y lobos rojos del programa de cría en cautividad. El análisis de ADN reveló que los dos especímenes de Galveston eran en su mayoría coyotes, pero llevaban variantes genéticas compartidas sólo con los lobos rojos, informan los investigadores en el informe del 10 de diciembre de los Genes. Como se creía que los lobos rojos – y por lo tanto su ADN – estaban extintos en la naturaleza, los investigadores apodaron a los tramos de «alelos fantasmas» del ADN de los lobos rojos.

Vale la pena mantener a estos fantasmas, dice vonHoldt, instando a que se tomen medidas de conservación que preserven no sólo las especies, sino también la diversidad genética en todos los niveles. Salvar el ADN fantasma podría permitir que al menos una parte de los lobos rojos siguiera viviendo en la naturaleza, de la misma manera que los neandertales siguen estando presentes en el 1 a casi el 3 por ciento del ADN neandertal transportado por personas modernas de ascendencia asiática y europea (SN Online: 10/10/17).

Los esfuerzos de conservación están mayormente orientados a salvar especies raras o en peligro de extinción, no a preservar la diversidad genética dentro de especies comunes, como los coyotes, dice vonHoldt.

Wooten está de acuerdo en que los cánidos de Texas son un tesoro que hay que proteger. «Hemos enterrado oro genético en Galveston», dice.

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