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Detectado un raro asteroide de doble cola manchado cambiando de color

septiembre 2, 2019
Patricia

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Detectado un raro asteroide de doble cola manchado cambiando de color

Uno de los objetos más raros del cinturón de asteroides se ha vuelto más raro. El asteroide 6478 Gault no sólo tiene dos colas como un cometa, sino que ahora los astrónomos lo han visto cambiando de color en tiempo real, pasando del rojo al azul.

Originalmente descubierta en 1988, Gault fue considerada durante mucho tiempo como una vieja y aburrida roca espacial. Tiene unos 4 km (2,5 millas) de ancho y orbita en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter, junto con millones de otros pedazos de roca.

Sin embargo, no fue hasta principios de este año que Gault comenzó a atraer más atención. En enero se descubrió que la roca era un asteroide «activo» poco común, lo que significa que está escupiendo polvo y formando una larga cola como un cometa. En este caso, Gault tiene dos colas, una de las cuales se extiende a más de medio millón de millas detrás de él.

Y ahora, los astrónomos han mirado más de cerca y han descubierto algunas nuevas arrugas en su rareza. Es decir, está cambiando de color, y lo está haciendo muy rápidamente.

El hallazgo fue realizado por un equipo del MIT utilizando la Instalación de Telescopio Infrarrojo (IRTF) en Hawaii. Los astrónomos observaron a Gault durante dos noches, con el objetivo de estudiar su composición analizando la luz reflejada en su superficie.

A través de este análisis, los investigadores determinaron que Gault es seco y rocoso. No hay sorpresas allí. Pero lo sorprendente fue que el objeto estaba cambiando de color, de rojo a azul dentro de la parte cercana al infrarrojo del espectro. Y lo estaba haciendo muy rápidamente, perceptible dentro de la ventana de dos noches de observaciones.

«Nunca hemos visto un cambio tan dramático como éste en tan poco tiempo», dice Francesca DeMeo, coautora del estudio. «Curiosamente, sólo se necesita una capa muy delgada para ver un cambio en el espectro. Podría ser tan delgada como una sola capa de granos de sólo unos micrones de profundidad».

El equipo cree que la causa de este cambio de color es la misma razón por la que Gault tiene colas: está girando muy rápido. Esta fuerza centrífuga está arrojando polvo de la superficie de la roca, creando las colas detrás de ella y cambiando su color en infrarrojo. Desafortunadamente, esta moción también está causando que Gault se autodestruya.

Para confirmar la teoría, el siguiente paso es buscar cambios en el brillo del asteroide con el tiempo.

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