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Después de 15 años en Marte, es el final del camino de la Oportunidad

febrero 15, 2019
Patricia

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Después de 15 años en Marte, es el final del camino de la Oportunidad

La oportunidad finalmente se ha agotado, bueno, las oportunidades. Después de semanas de intentar revivir al veterano rover de Marte tras una cegadora tormenta de polvo, la NASA ha renunciado a volver a saber de él.

Después de un último intento fallido de llegar a Opportunity el 12 de febrero, los funcionarios de la NASA anunciaron el final el 13 de febrero. «Estuve allí con el equipo mientras estos comandos salían al cielo profundo», dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, en una conferencia de prensa en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California. «Esta mañana me enteré de que no habíamos recibido respuesta, y nuestra querida Oportunidad permanece en silencio. Es por eso que estoy aquí con un sentido de profundo aprecio y gratitud que declaro que la misión de la Oportunidad está completa, y con ella la misión del Rover de Exploración de Marte como completa».

Opportunity aterrizó en Marte en enero de 2004 para una misión que se suponía que duraría 90 días marcianos. Su rover gemelo, Spirit, había aterrizado tres semanas antes en el otro lado del planeta.

Spirit sucumbió a una rueda atascada en 2010 (SN: 2/27/10, p. 7). Pero Opportunity siguió adelante. Durante 15 años, el rover encontró abundante evidencia de que el agua una vez fluyó y se acumuló en la superficie del Planeta Rojo. También rompió los récords de exploración planetaria y dio forma a las misiones de Marte en los años venideros.

Pero el 10 de junio de 2018 – 5.111 días marcianos en su misión de 90 días – La oportunidad se quedó en silencio, atrapada en una enorme tormenta de polvo en todo el planeta (SN Online: 6/13/18). Al principio, el equipo del rover esperaba que Oportunidad pudiera sobrellevar la tormenta y despertar cuando el cielo se despejara. Pero no fue así.

Unas cuantas finales, el intento de Ave María de llegar a la Oportunidad también fracasó. El reloj interno del rover puede haber dejado de mantener la hora exacta, lo que podría significar que Opportunity estaba quemando su batería en lugar de entrar en un modo de sueño profundo por la noche, dice el ingeniero de la misión Bill Nelson de JPL.

El 2 de febrero, el equipo del rover comenzó a enviar al rover comandos frecuentes para reajustar su reloj. El equipo también ordenó al rover que usara un canal de radio de respaldo para enviar mensajes a los órbitas sobre Marte, en lugar de tratar de hablar con la Tierra directamente.

Ninguna de las dos estrategias funcionó. Con el otoño marciano comenzando el 23 de marzo, sumergiendo al rover alimentado por energía solar en días más fríos y más oscuros, la NASA oficialmente lo dejó el 13 de febrero.

«Todo va a ir cuesta abajo a partir de ahora», dice Abigail Fraeman, científica adjunta del proyecto Opportunity de la LJP. «Si no hubiéramos sabido de él cuando hacía viento y había sol en los paneles solares, las probabilidades de oírlo cuando está oscuro y no hay viento son bastante bajas.»

El equipo del rover es nostálgico y nostálgico, dice Fraeman.

«Es como si te enamoraras de un auto que has estado manejando desde la secundaria», dice. «Es triste tener que dejar ir esa máquina.»

Mientras lamenta la desaparición de Oportunidad, el equipo también está celebrando sus logros. Lo que se esperaba que fuera un estudio rápido de una pequeña área «resultó ser una expedición por tierra a través de otro planeta, con montañas y valles y vistas y tormentas y dunas de arena, aventura tras aventura que se prolongó durante años», dice el investigador principal de la misión, Steve Squyres, de la Universidad de Cornell. «Nadie esperaba eso.»

Y la aventura ha cambiado la ciencia de Marte. «Antes de que[Spirit and Opportunity] aterrizara, el mantra de Marte era’seguir al agua'», dice Fraeman. «Nos hemos movido mucho más allá en términos de las preguntas que hacemos sobre Marte. Eso no sería posible sin la información de estos tipos».

En una misión
Al principio, sin embargo, el objetivo principal del rover era encontrar evidencia de agua en Marte, lo cual hizo casi tan pronto como abrió los ojos. Esta es una de las primeras vistas que vio después de aterrizar el 25 de enero de 2004, en una pequeña depresión llamada Cráter del Águila cerca del ecuador Marciano.

Tomada el 28 de enero, la imagen muestra capas de roca expuestas, que el equipo determinó que probablemente eran sedimentos depositados por el agua. Las rocas en el sitio de aterrizaje de Opportunity probablemente se habían formado en un mar salado de larga vida (SN: 3/27/04, p. 195).

El área alrededor del sitio de aterrizaje de Opportunity contenía otro secreto acuático en forma de estas pequeñas esferas de hematites. Son tan diminutos que docenas pueden apelotonarse en un punto de sólo 3 centímetros de diámetro.

El equipo del rover los llamó «arándanos» porque su posición en el sedimento les recordaba a algunos científicos a los arándanos en un panecillo. En la Tierra se forman orbes similares cuando los minerales disueltos en una corriente de agua subterránea se solidifican de nuevo en una forma diferente (SN: 6/19/04, p. 388).

El éxito instantáneo de Opportunity llevó al equipo del rover a llamarlo «Pequeña Señorita Perfecta». El aterrizaje del rover fue incluso un agujero interplanetario en uno, asentándose en medio del cráter del Águila.

Mientras Spirit luchaba, Opportunity era claramente una de las primeras en superar la meta. «Esos dos vehículos, los construimos para que fueran tan idénticos como pudiéramos», dice Squyres. «Pero cada uno tenía sus propias peculiaridades de personalidad incluso antes de que los lanzáramos.» Después del aterrizaje, sus personalidades divergieron aún más.

«El espíritu aterrizó en este terreno escarpado, rocoso y difícil», dijo Squyres. «La oportunidad aterrizó en este lugar que era suave y plano, y los descubrimientos estaban todos allí. Fue una experiencia muy diferente».

Arrastre del cráter
El cráter del águila fue sólo el primer cráter que se exploró. Durante los primeros seis años del rover, hizo que el temerario diera vueltas y entrara en cráteres cada vez más grandes. Por ejemplo, en una jugada arriesgada justo meses después de su llegada a Marte, el rover se adentró en el borde de un cráter del tamaño de un estadio de Endurance.

«El rover tiene una inclinación de 20 grados, dentro de este tazón con dunas de arena con trampa mortal del rover debajo, conduciendo sobre una superficie que es como madera contrachapada con rodamientos de bolas», dice el científico planetario Jim Bell de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe, quien supervisó la ciencia usando las cámaras del rover. «Y los ingenieros dicen:’¡Sí, hagámoslo! «¡Vamos a conducir! Eso fue valiente». La unidad probó los límites de lo que el rover podía hacer, dice Bell.

También lo hizo la visita de Opportunity dos años más tarde al cráter Victoria, de 800 metros de ancho.
Mientras Opportunity bordeaba el borde festoneado del cráter, el rover en un punto se dirigió hacia un afloramiento para obtener una mejor vista del piso del cráter. Sólo más tarde el equipo se dio cuenta de que el promontorio tenía grandes fracturas. «Estábamos diciendo,’Oh[dispara]! «¡Wow!» Dice Bell. «Podríamos habernos caído.»

La misión final de Opportunity lo llevó en una larga caminata a través de las llanuras marcianas hasta el cráter Endeavour, una antigua cuenca de 22 kilómetros de ancho con una historia geológica completamente diferente. «De hecho, Opportunity tenía dos misiones científicas casi completamente separadas», dice Squyres. «Todo cambió. Era realmente como un nuevo sitio de aterrizaje.»

Después de llegar a Endeavour en 2011, Opportunity continuó explorando el borde del cráter durante el resto de la misión. Esta fue la primera investigación del borde de un cráter de impacto tan grande en cualquier parte del sistema solar, dice Fraeman. Los cráteres de impacto de la Tierra son en su mayoría enterrados y erosionados, y los pocos que no lo son son son mucho más pequeños. Enormes impactos, como el que creó el Endeavour, pueden dragar rocas de las profundidades del subsuelo, revelando nuevos detalles de la historia del planeta.»La formación de cráteres de impacto es un proceso de gran importancia en todos los cuerpos del sistema solar, y todavía hay muchas cosas que no sabemos», dice Fraeman. «¿Son buenos los impactos para comenzar la vida? ¿Reciben productos orgánicos y calor a la superficie? O son malos para la vida, ¿esterilizan la superficie? No sabemos la respuesta».
Agua encontrada en Marte – otra vez
Una cosa que los científicos saben es que el cráter del Endeavour fue una vez más otro ambiente acuático, con una química que habría sido favorable a la vida si algo hubiera vivido allí. El agua interactuó con la roca varias veces. Una de las mejores pruebas de la existencia de agua en el cráter de Endeavour es esta veta de yeso, descubierta en noviembre de 2011.

El yeso está hecho de calcio, azufre y agua, y probablemente formado por agua que disuelve el calcio de las rocas volcánicas. Su química sugiere que el agua en esta región era menos ácida que en otros ambientes húmedos que Opportunity había descubierto, por lo que podría haber sido mejor para la vida.

«Con Curiosity[un rover que aterrizó en 2012], hemos visto venas de yeso por todas partes», dice Fraeman. «Ahora ni siquiera lo pienso dos veces cuando veo uno. Pero fue algo nuevo cuando lo vimos en el Endeavour».

No todas las rocas de Opportunity se formaron donde el rover las encontró. En 2005, Opportunity llegó a este meteorito (SN: 2/19/05, p. 124), la primera roca espacial encontrada en otro planeta.
Usando espectrómetros en Opportunity, el equipo determinó que la roca espacial del tamaño de una pelota de baloncesto estaba hecha principalmente de hierro y níquel.

El hecho de que un meteorito tan grande haya llegado intacto a la superficie marciana significa que la atmósfera debe haber sido mucho más espesa en el pasado, dice Nelson, una idea que las misiones posteriores a Marte han confirmado (SN: 4/29/17, p. 20). La atmósfera actual de Marte es demasiado frágil para ralentizar una roca tan grande. «Te volaría un bonito cráter y vaporizaría el meteorito», dice Nelson.

Posteriormente, Opportunity encontró tres o cuatro meteoritos adicionales obvios y varios candidatos más pequeños mientras deambulaba.

En 2015, Opportunity marcó un nuevo hito en la distancia para cualquier rover: Condujo a lo largo de una maratón, 42,2 kilómetros (26,2 millas). Al 10 de junio, había recorrido 45,16 kilómetros. «No sólo completamos la primera maratón de Marte, sino que hemos recorrido un par de kilómetros más allá», dice Nelson.

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