Naturaleza

El ‘techo del mundo’ fue levantado más recientemente de lo que se pensaba.

marzo 11, 2019
Patricia

author:

El ‘techo del mundo’ fue levantado más recientemente de lo que se pensaba.

Los fósiles de plantas descubiertos en las rocas de la meseta tibetana y un nuevo análisis de la geoquímica de la zona están reescribiendo la historia del levantamiento de la región llamada el “techo del mundo”. Esta nueva investigación sugiere que la historia del ascenso a su vertiginosa altura actual es mucho más complicada que simplemente levantar el techo.

Investigaciones anteriores han sugerido que la meseta alcanzó su altura actual -alrededor de 4,5 kilómetros sobre el nivel del mar, en promedio- hace al menos 40 millones de años. Pero la evidencia química que quedó en las rocas de la región sugiere que eso no pudo haber sucedido antes de hace unos 40 millones de años, según informan los investigadores en la revista March 1 Science.

Mientras tanto, otro equipo de investigadores sugiere que, hace tan sólo 25 millones de años, la región aún no era una meseta plana y azotada por el viento. En cambio, se trataba de un paisaje diverso de montañas escarpadas que rodeaban un valle profundo donde crecían las palmeras, informa el equipo en línea el 6 de marzo en Science Advances.

El levantamiento de la meseta tibetana alteró los patrones atmosféricos en la región, causando la aparición de monzones en el sur de Asia, así como la desecación del interior de Asia, dice Svetlana Botsyun, paleoclimatóloga de la Universidad de Tübingen en Alemania. De hecho, la meseta es tan alta que también afecta a la atmósfera de todo el mundo, alterando la temperatura, la precipitación, la humedad y la cobertura de nubes, dice Botsyun.

Sin embargo, no está claro cuándo empezó a suceder exactamente eso.

Los rastros de lluvia contienen pistas de elevación
Hace unos 55 millones de años, el subcontinente indio se estrelló hacia el norte contra la placa asiática, y la tierra entre ellos se dobló. La cordillera del Himalaya nació, y la meseta tibetana al norte de las montañas fue empujada hacia arriba.

Las técnicas anteriores para estimar los cambios en la elevación de la región a lo largo del tiempo han dado diferentes respuestas sobre el tiempo que esto tomó. Uno, llamado paleoaltimetría, utiliza isótopos de oxígeno, formas del elemento con el mismo número de protones pero con masas diferentes. En elevaciones más altas, la proporción de oxígeno-16 a oxígeno-18 en la lluvia es más alta que en elevaciones más bajas. Los análisis previos de la proporción de esos isótopos preservados en los minerales de las rocas carbonatadas, junto con las fechas de esas rocas, han sugerido que la meseta debe haber tenido más de 4 kilómetros de altura hace por lo menos 40 millones de años.

Otra manera de calcular la línea de tiempo es usar fósiles de plantas de especies con un rango limitado de tolerancia a la temperatura o a la altitud. Esa evidencia fósil ha tendido a sugerir que la meseta era mucho más baja hace 40 millones de años, dice Botsyun.

Fósil frond
El descubrimiento de esta fronda de palma fosilizada en lo que ahora es la meseta central tibetana sugiere que la región no era ni tan alta ni tan plana hace 25 millones de años como lo es hoy en día. Basándose en la probable tolerancia al frío de la palma, los investigadores sugieren que el árbol creció en un valle profundo y antiguo que no estaba a más de 2,3 kilómetros sobre el nivel del mar en ese momento; el ascenso a una meseta plana debe haber ocurrido en algún momento después de eso, señalan los investigadores.

En el nuevo estudio, Botsyun y sus colegas cuestionaron las estimaciones anteriores de paleoaltimetría. Otros factores además de la elevación pueden afectar la proporción de isótopos de oxígeno en las precipitaciones, señala. Los cambios en las concentraciones de dióxido de carbono atmosférico y las diferentes fuentes de agua que se convierten en la precipitación pueden afectar a esas proporciones, lo que pone en aprietos a las obras.

Esos factores estuvieron en juego durante la Época Eocena, hace unos 56 millones a 34 millones de años: La época estuvo marcada por una atmósfera mucho más alta que la actual; un mar ancho y poco profundo cubría partes de lo que ahora es China central; y el subcontinente indio no estaba exactamente donde está ahora. Todas estas cosas pueden haber alterado el ciclo hidrológico y, en consecuencia, la proporción de isótopos de oxígeno en la lluvia.

Botsyun y su equipo tomaron en cuenta estos factores en una serie de simulaciones por computadora para recrear la circulación atmosférica durante el Eoceno, y luego recalcularon las relaciones isotópicas de oxígeno. “No sabemos cuándo ocurrió el levantamiento”, dice Botsyun, pero los resultados de su equipo sugieren que, hace 40 millones de años, la meseta aún no superaba los 3 kilómetros sobre el nivel del mar.

Palmera en un paleovalley
Que el levantamiento ocurrió más tarde de lo que se pensaba no sólo con la evidencia fósil del pasado, sino también con el nuevo descubrimiento de fósiles de una especie de palmera encontrada en la meseta tibetana central. El paleobotánico Tao Su de la Academia China de Ciencias de Mengla y sus colegas datan los fósiles de las palmeras hace unos 25 millones de años. Basándose en la capacidad de los parientes vivos de la planta -todas especies tropicales y subtropicales- para tolerar el frío, los investigadores concluyeron que, en ese momento, la región no podía estar a más de 2,3 kilómetros sobre el nivel del mar.

Su y sus colegas también sugirieron que la región tampoco era una meseta alta y plana en ese momento. En cambio, la palma vivía en un valle profundo rodeado de altas cordilleras al norte y al sur, sugiere el equipo. Sus hallazgos se basan en simulaciones computarizadas del clima pasado que variaron la topografía de la región e incorporaron estimaciones previas de la temperatura basadas en fósiles de hojas en sitios cercanos.

Lo que pensamos como la meseta tibetana era en realidad un rompecabezas de bloques tectónicos de tierra, cada uno con su propia historia de elevación, señala Robert Spicer, coautor del estudio de los fósiles de palma. Esa historia comenzó hace unos 200 millones de años, durante una colisión tectónica previa con la placa asiática. Para cuando el subcontinente indio comenzó su colisión, partes de lo que ahora es la meseta ya estaban a 4,5 kilómetros sobre el nivel del mar, dice Spicer, un científico de la Tierra de la Universidad Abierta de Milton Keynes, Inglaterra.

El valle en el que vivió la palma existió desde hace unos 60 millones hasta por lo menos 20 millones de años, dice Spicer, y contiene muchos más hallazgos fósiles “mucho más antiguos que las palmeras”. Estos fósiles sugieren que el fondo del valle era el hogar de un ecosistema subtropical fascinante y diverso. Pero a medida que la colisión de la placa india con Asia continuó, la tierra siguió creciendo, y los sedimentos erosionados de las cadenas montañosas finalmente se llenaron en el valle, formando una alta meseta plana, dice.

La planta y las elevaciones derivadas de isótopos coinciden en un punto clave: que la parte central de lo que ahora es la meseta tibetana se elevó a su altura actual mucho más tarde de lo que se pensaba, dice Spicer. Pero para entender realmente la historia de la meseta tibetana, el método de paleoaltimetría necesita incorporar la historia geológica de la región, añade. “Tienes que hacer bien la topografía. Si tienes la geometría tibetana equivocada, no puedes producir resultados realistas”.

Botsyun no está en desacuerdo. “Basándonos en nuestra investigación actual, pudimos conciliar los datos paleoaltimétricos existentes con la evidencia paleobotánica”, dice. Pero añadir un paisaje de valle profundo a sus simulaciones “sería muy interesante”.

Leave a comment

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *